Puterea remarcabila a algelor australiene

Puterea remarcabila a algelor australiene

Algele sunt o putere pentru clima, trimitand carbon pe fundul marii si dezacidificand oceanele. In Australia, oamenii de stiinta incep sa-si valorifice potentialul.

M

Cu mai mult de 45.000 de ani in urma, pe malul Tasmaniei actuale, o persoana locala a ridicat o bucata mare de alge groase, de culoare maro inchis. Tesutul impermeabil si flexibilitatea sa rezistenta au starnit o idee si si-au dat seama ca aceasta bucata uriasa de alge ar putea rezolva una dintre problemele neclintitoare ale zilei. Bucata de varz a fost modelata intr-o punga mica de cauciuc, marginile ei perforate cu un bat pentru a-i da structura si fibrele vegetale rasucite in jurul bastonului pentru a face un maner. De atunci, varza a fost folosita ca purtator de apa versatil.

Popoarele aborigene din Australia au fost printre primii inovatori de alge marine din lume. Si 45.000 de ani mai tarziu, in Australia continentala, oamenii se indreapta din nou catre alge pentru a rezolva problemele urgente. Astazi nu este cum sa obtineti apa de la A la B, ci cum sa abordati criza climatica mondiala. Si in mai multe cuve verzi mari in aer liber, la un complex industrial din Nowra, New South Wales, Pia Winberg exploreaza exact cum.

Array

Winberg, ecolog marin la Universitatea din Wollongong, a petrecut decenii studiind algele marine. Ea crede ca rata rapida de crestere a algelor marine si capacitatea de a absorbi cantitati mari de dioxid de carbon pot ajuta la combaterea schimbarilor climatice, la dezacidificarea oceanelor si la schimbarea modului in care cultivam, nu doar in oceane, ci si pe uscat. Pe scurt, Winberg considera ca evitarea celor mai grave schimbari climatice va presupune cresterea mai multor alge marine – mult mai mult. (Aflati mai multe despre potentialul algelor in videoclipul nostru de pe BBC Reel)

„Daca am folosi infrastructura pe care o avem in ocean si am crea insule cu alge marine, am elimina de fapt multe dintre problemele legate de schimbarile climatice pe care le avem astazi”, spune Winberg.

Alge gigant, care se spala pe plajele din apele Tasmaniei, este o specie cu un potential imens de scufundare a carbonului (Credit: Getty Images)

Realizand potentialul algelor ca solutie climatica, Winberg a deschis prima ferma comerciala de alge marine din Australia, in 2013. La ferma sa din New South Wales, Winberg produce extracte de alge marine care sunt utilizate in alimente, cosmetice si produse farmaceutice. Daca cresterea algelor este marita, algele ar putea inlocui ambalajele din plastic si hrana animalelor obisnuite, cum ar fi porumbul, potrivit Winberg.

„Algele marine reprezinta o platforma de oportunitati, in materie de sustenabilitate, nutritie si inovatie”, spune ea.

Puterea algelor

In ciuda istoriei sale antice de utilizare a algelor marine, cultivarea acestor alge este inca in faza incipienta in Australia. Prima cultivare a algelor a inceput in Japonia in anii 1670, iar agricultura comerciala a inceput in anii 1950. Descoperirile cercetatorului marin britanic Kathleen Drew Baker, in timp ce studiau porfira de alge rosii, au dus la o revolutie a modului in care un tip comestibil de alge numite nori a fost cultivat in Japonia. Astazi, algele sunt utilizate pe scara larga in sushi, salate si supa.

De atunci, cultivarea algelor marine a devenit o industrie de miliarde de dolari in Asia, China producand peste jumatate din recolta continentului in fiecare an. Acum, cresterea algelor incepe sa capete impuls in alte parti ale lumii, in parte datorita constientizarii crescande a capacitatii speciei de a combate schimbarile climatice, precum si a valorii sale nutritive ridicate si a cresterii rapide. Pe langa acreditarile sale de sustenabilitate, algele sunt ieftine, usor de recoltat si disponibile in intreaga lume, facandu-l o propunere comerciala atractiva.

O zona de ocean de sase ori mai mare decat Australia este potrivita pentru cultivarea algelor marine (Credit: Getty Images)

Dar aceste chiuvete naturale de carbon sunt, de asemenea, amenintate de schimbarile climatice. Pe masura ce nivelurile de dioxid de carbon cresc in atmosfera, mai mult din gaz se dizolva in oceane, facandu-l mai acid. Impreuna cu oceanele mai calde, acest lucru are deja un impact devastator asupra recifelor de corali si ecosistemelor de alge marine.

Numai in Tasmania, cresterea temperaturii oceanului si acidificarea au distrus 95% din padurile de alge de vara in ultimii 80 de ani, distrugand habitate marine abundente si decimand pescuitul. Apele mai calde ofera conditii de reproducere perfecte pentru arici, care au devorat padurile subacvatice.

“Poate fi destul de catastrofal, ca in cazul disparitiei padurilor de alge. Este atat de dramatic. Este ca si cum ai merge dintr-o padure tropicala in Alphabase Alpha”, spune Winberg.

Pe langa eliminarea carbonului din atmosfera, algele marine ajuta si la reabilitarea mediului lor imediat prin scaderea nivelului de aciditate din jurul lor, potrivit unui studiu din 2018 realizat de ecologistii Nyssa Silbiger si Cascade Sorte de la Universitatea din California, Irvine. „Daca aveti mai multe alge marine care absorb mai mult dioxid de carbon decat ceea ce este produs, compensati de fapt acidificarea si reveniti [ecosistemul] la starea in care poate persista viata”, spune Winberg.

Prin cresterea nivelului de pH in ocean, algele marine imbunatatesc, de asemenea, conditiile de crestere a crustaceelor, cum ar fi stridiile si midiile, ale caror cochilii devin mai fragile in mediile acide, explica Halley Froelich, om de stiinta marin la Universitatea din Santa Barbara. „Daca arunci alge langa stridii, creeaza oarecum un efect de halou”, spune Froelich. “Poate oferi un tampon localizat.”

In timp ce padurile de alge naturale scad din cauza incalzirii si acidificarii oceanelor, cultivarea algelor a crescut (Credit: Getty Images)

Froelich este autorul principal al unui studiu care a descoperit ca algele agricole in doar 3,8% din apele federale de pe coasta Californiei ar putea compensa toate emisiile de carbon provenite din industria agricola a statului de 50 miliarde de dolari (36 miliarde de lire sterline). Studiul a concluzionat ca 48 de milioane de km patrati (18,5 milioane de mile patrate) din oceanele lumii sunt potrivite pentru cultivarea algelor – o zona de aproximativ sase ori mai mare decat Australia. „Este un potential neexploatat”, spune Froelich.

Alge marine agricole

Potentialul cultivarii algelor nu se opreste in oceane. Winberg a descoperit ca exista beneficii daca o faci si pe uscat.

Ferma Winberg din Shoalhaven, New South Wales, foloseste emisiile de carbon generate la o rafinarie de grau alaturata pentru a creste cantitati mari de biomasa de alge marine. CO2, care este eliberat in timpul procesului de fermentare la rafinarie, este amestecat in cuve verzi cu apa de mare si cu alge pompate din raul local.

CO2, azot si alti nutrienti din rafinaria din apropiere fertilizeaza algele pentru a produce cantitati mari de alge verzi care sunt uscate si utilizate ca extracte dintr-o gama larga de produse, inclusiv pasta de dinti, vopsea si inghetata.

Winberg considera ca agricultura cu alge marine ofera „un potential urias” pentru a aborda nu numai criza climatica, ci si pentru a hrani o populatie in crestere intr-un mod durabil. Banca Mondiala estimeaza ca, daca sectorul este capabil sa isi mareasca recolta cu 14% pe an pana in 2050, cultivarea algelor ar putea creste aprovizionarea cu alimente din lume cu 10%.

“Exista limitari inerente agriculturii traditionale. Este principalul factor care duce la pierderea biodiversitatii”, spune Froelich. “Exista un mare potential pentru cultivarea algelor marine pentru a inlocui o parte din aceasta presiune la un cost mai mic.”

Padurile de vara nu sunt doar chiuvete de carbon bune, ci ajuta la refacerea ecosistemelor de coasta, permitand altor organisme sa prospere (Credit: Alamy)

Potrivit lui Winberg, un hectar dintr-o ferma de alge marine poate produce mai multe proteine ​​decat aceeasi cantitate de teren utilizat pentru bovine. „Stam pe resurse nedescoperite, regenerabile, durabile”, spune ea.

Algele marine ar putea contribui, de asemenea, la cresterea durabilitatii cresterii bovinelor. Cercetarile efectuate de la Universitatea din California, Davis, au descoperit ca hranirea cu alge a vacilor a redus semnificativ cantitatea de metan din eructele si farturile lor. Metanul este un gaz cu efect de sera puternic care, desi are o durata mai scurta de viata in atmosfera, are un impact de incalzire globala de 84 de ori mai mare decat CO2 intr-o perioada de 20 de ani.

Adaugarea unei cantitati mici de alge marine rosii numite Asparagopsis taxiformis la dieta lor a redus dramatic productia de metan a vacilor. “Am vazut o reducere de peste 80% sau mai mult atunci cand am adaugat doar una sau doua uncii de alge marine. Aceasta a fost o mare surpriza pentru noi”, spune autorul principal Ermias Kebreab. Motivul este ca compusii din algele marine inhiba enzimele din stomacul vacilor care produc metan. “Reducerea metanului ne-ar putea ajuta pe termen scurt sa inversam unele dintre efectele climatice. Ne ofera sansa de a incetini incalzirea globala”. Cercetatorii investigheaza acum daca carnea si laptele de la vacile care au consumat aceste alge marine sunt sigure pentru consumul uman, dupa ce cercetarile au constatat ca animalele pot acumula toxine din dieta lor imbunatatita cu alge marine.

In zecile de mii de ani de experimentare umana cu alge, amploarea provocarilor pe care umilele alge marine le pot ajuta sa le rezolve a crescut nemasurat. Dar unele lucruri sunt inca la fel. Pentru australienii aborigeni care locuiesc in Tasmania, care au descoperit mai intai unele dintre utilizarile algelor marine, ar fi putut parea un material de mirare in timp ce au creat saci etansi din alga. Pentru expertii in alge marine precum Winberg astazi, aceasta idee veche inca suna adevarata.  

Emisiile din calatorii necesare pentru a raporta aceasta poveste au fost de 0 kg CO2. Emisiile digitale din aceasta poveste sunt estimate la 1,2g – 3,6g CO2 pe pagina vizualizata. Aflati mai multe despre modul in care am calculat aceasta cifra aici .

Alaturati-va unui milion de fani Viitor placandu-ne pe  Facebook sau urmati-ne pe  Twitter  sau Instagram . 

Daca ti-a placut aceasta poveste,  inscrie-te la buletinul informativ saptamanal bbc.com , numit „Lista esentiala”. O selectie selectata de povesti de la BBC Future, Culture, Worklife si Travel, livrate in casuta de e-mail in fiecare vineri.