Pionierul computerelor care a construit China moderna

Pionierul computerelor care a construit China moderna

(Credit de imagine:

Emmanuel Lafont

)

Izolata de restul lumii, o femeie a impins computerul dintr-o obsesie ciudata intr-o industrie transformatoare.

In aprilie 1960, primul computer electronic digital de uz general cultivat in China – Modelul 107 – a intrat in functiune. Xia Peisu, inginerul si proiectantul masinii, tocmai facuse istorie.

Dupa decenii de razboi cu Japonia si razboiul civil chinez din prima jumatate a secolului al XX-lea, inovatia tehnologica a tarii a ramas in spatele multor lumi dezvoltate. Mai tarziu, prinsa in politica Razboiului Rece, nou-infiintata Republica Populara Chineza a fost intrerupta de la ajutor si exporturi din natiunile capitaliste din Occident. Oamenii de stiinta chinezi s-au bazat foarte mult pe hardware si expertiza din Uniunea Sovietica pentru a-si dezvolta puterea de calcul.

Dar cand aceasta relatie s-a dizolvat in 1959, China a fost din nou izolata si a trebuit sa caute inauntru o cale de urmat intr-o lume din ce in ce mai computerizata. In termen de un an de la retragerea ajutorului de catre Uniunea Sovietica, Xia a livrat 107 – primul pas al Chinei pe drumul spre independenta in informatica.

Astazi, China este un lider global in productia de computere. In 2011, China a depasit SUA pentru a deveni cea mai importanta piata mondiala pentru PC-uri, iar segmentul PC-urilor desktop din industria lor de computere se preconizeaza ca va aduce un venit de peste 6,4 miliarde de dolari (4,9 miliarde de lire sterline) in acest an.

Dar era mai multa munca de facut decat fabricarea computerelor. Pentru a construi o noua industrie a computerelor – si un nou domeniu al informaticii pentru a sprijini aceasta industrie – China avea nevoie de personal instruit. Si aici Xia era esentiala.

Ea a ajutat la modelarea unora dintre primele institutii de informatica si informatica din China si a dezvoltat materialele lor de instruire. A predat prima clasa de teorie a computerului din tara. De-a lungul carierei sale, ar fi introdus sute de studenti in domeniul infloritor al informaticii din tara.

Array

Dupa razboi si rasturnari politice, Xia a modelat un nou domeniu al stiintei si o noua industrie in China. Atat prin inovatiile sale tehnologice, cat si prin numerosii studenti pe care i-a predat, influenta Xia rasuna in lumea computerelor din China de astazi.

S-ar putea sa-ti placa si:

• O femeie de stiinta care a schimbat fertilitatea umana pentru totdeauna

• Femeia care a remodelat matematica

• Problema numarului care poate duce la catastrofa

Nascut intr-o familie de educatori din municipiul sud-estic Chongqing la 28 iulie 1923, Xia a ramas rar fara studii. Primul care a urmat scoala primara in varsta de patru ani si a primit tutela la domiciliu la opt ani, a continuat sa exceleze la scoala secundara Nanyu si a absolvit clasa de liceu la National No. Nine in 1940.

China se afla in fruntea celui de-al doilea razboi chino-japonez, un conflict de opt ani care a devastat China si a luat viata a milioane de civili chinezi. La inceputul razboiului din 1937, japonezii au capturat Nanjing, capitala Republicii China. Casa Chongqing a lui Xia a devenit un refugiu pentru refugiatii Nanjing. A devenit, de asemenea, sediul Universitatii Nationale Centrale – o institutie care, in ciuda relocarii fortate din Nanjing, a continuat sa predea studentilor. In 1941, Xia s-a alaturat ca student la inginerie electrica.

Casa lui Xia Peisu din Chongqing, China, in timpul unui atac aerian japonez din 1940 (credit: Getty Images)

Xia a absolvit o diploma de licenta in inginerie electrica in 1945. In acelasi an, a intalnit-o pe refugiatul de razboi din Nanjing si pe colegul sau, Yang Liming, absolvent al Central National, acum profesor de fizica la universitate. Au inceput si au mentinut o relatie chiar si dupa ce Xia a plecat la Shanghai pentru studii postuniversitare la Institutul de telecomunicatii al Universitatii Jiaotong si Yang a plecat sa studieze cu laureatul Nobel Max Born la Universitatea din Edinburgh.

Doi ani mai tarziu, Xia s-a reunit cu Yang cand a inceput sa studieze doctoratul in inginerie electrica la Universitatea din Edinburgh. In disertatia sa, „Despre oscilatii parametrice in circuite electrice si o analiza grafica pentru sistemele neliniare”, ea a dezvoltat metodologii care ar putea prezice mai precis variatiile de frecventa si amplitudine in cadrul sistemelor electronice, ceea ce a dus la aplicatii de amploare pentru orice sistem cu o frecventa electrica, de la aparate de radio la televizor si la computere.

In 1950, a primit doctoratul.

Mai tarziu in acelasi an, ea si Yang s-au casatorit la Edinburgh. Atat cu o perspectiva stiintifica, cat si cu investitii profunde in punerea acelor minti in lucru in tara lor natala, cuplul s-a intors in China in 1951. Amandoi au preluat functii la Universitatea Tsinghua (sau Universitatea Qinghua), unde Xia a lucrat la cercetarea telecomunicatiilor.

Xia Peisu va trece de la un doctorat in inginerie electrica la proiectarea primului computer electronic digital de uz general cultivat in China (Credit: Wikimedia Commons)

China la care s-au intors ea si Yang a fost insa schimbata.

In 1949, Partidul Comunist Chinez (PCC) a prevalat asupra partidului Kuomintang (Partidul Nationalist Chinez) in razboiul civil chinez, conducand Republica China catre Taiwan si inlocuind-o cu Republica Populara Chineza condusa de Mao Zedong. In urma celui de-al doilea razboi chino-japonez si a transferului de partide politice, economia, industria si infrastructura Chinei au disparut si au ramas in urma multor natiuni occidentale.

Al doilea razboi chino-japonez a lovit tara in mod deosebit. „In esenta, toate institutiile de invatamant superior, toate centrele de finante, principalul centru de productie industriala si guvernul Chinei au fugit, mai intai in orasul Wuhan si apoi dupa ce Wuhan [a fost] pierdut, in orasul Chongqing in [zona] mai indepartata si mult mai saraca din Sichuan ”, spune Tom Mullaney, istoric la Universitatea Stanford si autor al viitoarei carti The Chinese Computer. „[Guvernul Chinei] traieste practic un fel de existenta de supravietuire, dar cu siguranta nu este in niciun fel de pozitie sa investeasca in inginerie electrica, proiectarea armelor si asa mai departe.”

Cand PCC a ajuns la putere, au incercat sa reconstruiasca infrastructura pierduta, dar nu a fost usor. SUA au sprijinit partidul invins Kuomintang in razboiul civil chinez si, impreuna cu alte natiuni capitaliste din Occident, au refuzat asistenta si exporturile tarii comuniste nou formate. Mao si PCC s-au indreptat spre vecinii lor sovietici din nord. Vazand o oportunitate de a aduce China in blocul comunist din Est, Uniunea Sovietica a incheiat un parteneriat cu China, acceptand sa sprijine China in consolidarea economiei, stiintei si tehnologiei sale, inclusiv a calculelor.

In 1950, URSS si China s-au alaturat unei aliante, o relatie care ar avea un impact direct asupra industriei de calcul din China (Credit: Getty Images)

Xia a devenit strans legata de parteneriatul sino-sovietic atunci cand, in 1953, matematicianul Hua Luogeng a vizitat locul ei de munca la Universitatea Tsinghua si a recrutat-o ​​in grupul sau de cercetare computerizata la Academia Chineza de Stiinte (CAS). Acum a fost unul dintre cei trei membri fondatori ai primului grup de cercetare in domeniul computerelor din China. CAS ar deveni punctul zero pentru tehnologia de calcul si cercetare, iar Xia ar fi in centrul sau.

Chiar daca grupul de cercetare al lui Luogeng si Xia isi dezvolta propriile planuri de proiectare a computerelor electronice timp de trei ani, PCC nu a adoptat un oficial in acest domeniu al tehnologiei pana in 1956, odata cu formalizarea acordului sino-sovietic „Long- termenul Protocol pentru dezvoltarea stiintelor si tehnologiei nationale intre 1956 si 1967 ”- cunoscut si sub numele de plan pe 12 ani. Impreuna cu expertii sovietici, PCC si CAS au identificat tehnologia de calcul drept unul dintre cele patru domenii in stiinta si tehnologie cheie pentru construirea apararii nationale a Chinei.

Un computer electronic ar avea aplicatii extinse in sprijinul infrastructurii si apararii nationale ale Chinei, inclusiv dezvoltarea si testarea armelor nucleare, gestionarea sistemelor complexe de transport pe scara larga si dezvoltarea unui program satelit sau program spatial, spune Mullaney. „Toate aceste lucruri si multe altele au fost domenii in care alte puteri – Uniunea Sovietica, SUA, Marea Britanie si mai tarziu Franta – au dezvoltat calcule electronice in sprijinul. Si China stia ca trebuie sa poata intra in acel spatiu daca va deveni competitiva pe scena globala, economic si militar. ”

China a avut un drum lung de parcurs inainte de a putea produce un computer. Pentru unul, mai degraba decat sa aiba un singur domeniu al informaticii, partile fundamentale ale industriei au fost raspandite pe matematica, inginerie si fizica. Acestea ar trebui consolidate si apoi predate catre o forta de munca inainte ca un computer sa poata fi construit.

Cu cunostintele sale de electronica si matematica, Xia a fost o alegere ideala pentru aceasta parte a planului.

In 1956, s-a alaturat unei delegatii la Moscova si Leningrad pentru a explora cercetarea, productia si educatia sovietica in informatica. Cand s-a intors in acelasi an, a intreprins traducerea designului computerelor sovietice din rusa in chineza, inclusiv un manual de 1.000 de pagini care a devenit textul cursului pentru invatarea studentilor chinezi de calcul sovietic.

In acelasi an, sub auspiciile Institutului de Matematica al CAS si al Institutului de Fizica, Xia a predat prima clasa de teorie a computerului din tara. De asemenea, a ajutat CAS in primul sau pas major in infiintarea unui departament de informatica cu Institutul de Tehnologie a Calculatoarelor (TIC). TIC a fost rapid urmat de fondarea CAS a Universitatii de Stiinta si Tehnologie. Xia a fost implicata in dezvoltarea cursurilor de informatica la ambele institutii si, in calitate de dezvoltator si conferentiar, a supervizat formarea a sute de studenti intre 1956 si 1962.

 „Ceea ce [China] avea nevoie mai presus de toate era un program de instruire”, noteaza Mullaney. Xia le-a dat una.

Pana in 1959, China reusise sa reproduca doua modele de calculatoare electronice sovietice; modelul 103 si modelul 104, fiecare bazat pe computerele sovietice M-3 si respectiv BESM-II. Dar, la fel cum China a inceput sa faca progrese in producerea de computere, relatia chino-sovietica era in dizolvare. Liderii celor doua tari s-au confruntat cu a carei natiune era centrul lumii comuniste si a carei cale catre comunismul global era cea corecta.

Relatia devenise atat de proasta pana in 1960, incat Uniunea Sovietica si-a retras din China tot sprijinul, atat material cat si consultativ, spune Mullaney. Dupa ce sovieticii s-au retras, multe alte tari au presupus ca industria de calcul din China tocmai s-a oprit.

Nu a facut-o.

Departe de a se opri dupa retragerea sprijinului din URSS din 1960, industria de calcul din China a continuat sa avanseze (Credit: Getty Images)

Cercetatorii CAS au continuat sa urmareasca singuri tehnologia de calcul si informatica. Modelul 107 al Xia a fost primul computer pe care China l-a dezvoltat dupa retragerea sovietica si, spre deosebire de modelele 103 si 104 bazate pe design sovietic, 107 a fost primul computer conceput si dezvoltat in mod indigen din China. 107 a fost reprodus in curand si instalat in institutii de instruire din China.

De-a lungul anilor 1960, China a continuat sa dezvolte calculatoare mai puternice si mai sofisticate la CAS in mod izolat, trecand de la circuite tubulare precum cele ale 107 la tranzistori si, in anii 70 si inceputul anilor 80, la circuite integrate. Cand o delegatie de informaticieni americani a vizitat China in 1972, nu se asteptau sa gaseasca industria computerelor din China fredonand. „Toti membrii acelei delegatii, in putinele marturii pe care le avem, isi exprima cu totii surpriza cu privire la cat de departe a ajuns [China]”, spune Mullaney.

In tot acest timp, Xia a continuat un echilibru intre cercetare si dezvoltare in calculatoare cu viteza mare de procesare si instruirea noilor oameni de stiinta si ingineri. In 1978, Xia a ajutat la infiintarea Chinese Journal of Computers, precum si a Journal of Computer Science and Technology, primul jurnal in limba engleza pentru calculatoare din tara. Si in 1981, ea a dezvoltat o matrice de procesoare de mare viteza numita 150AP. In comparatie cu modelul 104 anterior sovietic, care efectua 10.000 de operatii pe secunda, 150AP a crescut operatiunile unui computer la 20 de milioane pe secunda.

Datorita in mare parte Xia, informatica s-a transformat intr-un domeniu de studiu independent in China si industria computerelor din tara a aparut in ciuda unui inceput tumultuos. „In ceea ce priveste cineva care i-a detinut functia si a fost un actor atat de central intr-un rol de conducere, nu am intalnit alte femei de talia ei in acel moment”, spune Mullaney.

In anii 1970, China dezvoltase computere puternice si sofisticate cu circuite integrate (credit: Getty Images)

Desi proiectarea ei pentru cei 107 a facut istorie, fondarea Xia a institutiilor si cultivarea cohortei dupa cohorta de studenti au facut in cele din urma viitorul Chinei. „Acestia sunt studenti care … ar pune bazele a ceea ce vedem astazi”, spune Mullaney.

Unul dintre acesti studenti a devenit ulterior arhitectul sef al procesorelor Loongson si, in 2002, si-a onorat personal mentorul numind cipul de procesare al primului computer din China „Xia 50”.

Denumita in China „Mama computerului chinez”, Xia este inca recunoscuta ca membru fondator al industriei de calculatoare din tara. China Computer Federation acorda anual premiul Xia-Peisu femeilor de stiinta si inginerilor „care au adus contributii si realizari remarcabile in domeniul informaticii, ingineriei, educatiei si industriei”. Chen Zuoning si Huan Lingyi au primit premiul cel mai recent in 2019: Chen pentru munca ei in dezvoltarea sistemelor de calcul domestice de inalta performanta si Huan pentru cercetarile sale in CPU si alte dispozitive de baza pentru computer. Continuand pe drumul pe care Xia l-a trasat, Chen si Huan au intarit tehnologia informatica interna a Chinei.

Geniu ratat

Roaga-i pe oameni sa-si imagineze un om de stiinta, iar multi dintre noi vom imagina acelasi lucru – un barbat alb heterosexual. Din punct de vedere istoric, o serie de provocari au facut mult mai dificil pentru cei care nu se potrivesc acel stereotip sa intre in domenii precum stiinta, matematica sau ingineria.

Cu toate acestea, exista multi indivizi din medii diverse care ne-au modelat intelegerea vietii si a Universului, dar ale caror povesti au ramas nespuse – pana acum. Cu noua noastra rubrica BBC Future, sarbatorim „geniile ratate” care au facut din lume ceea ce este astazi.

Portretul lui Xia Peisu de Emmanuel Lafont.

Alaturati-va unui milion de fani Viitor placandu-ne pe  Facebook sau urmati-ne pe  Twitter  sau  Instagram .

Daca ti-a placut aceasta poveste,  inscrie-te la buletinul informativ saptamanal bbc.com , numit „Lista esentiala”. O selectie selectata de povesti de la BBC Future, Culture, Worklife si Travel, livrate in casuta de e-mail in fiecare vineri.