Misterul ierbii romane pierdute

Misterul ierbii romane pierdute

Iulius Cezar a pastrat o cache a acesteia in trezoreria guvernului, iar grecii chiar si-au pus-o pe banii lor. A meritat greutatea sa in aur – dar nimeni nu stie daca mai exista.

L

Cu mult timp in urma, in orasul antic Cyrene, exista o planta numita silphium. Nu arata prea mult – cu radacini puternice, frunze stumpy si ciorchini de flori mici galbene – dar rasufla cu o seva odifera care era atat de delicioasa si utila, incat planta a meritat in cele din urma greutatea sa in aur.

Enumerarea utilizarilor sale ar fi o sarcina nesfarsita. Tulpinile sale crunchibile erau prajite, sotate sau fierte si mancate ca leguma. Radacinile sale erau consumate proaspete, inmuiate in otet. Era un conservant excelent pentru linte si cand era hranit cu oile, carnea lor devenea delicios de frageda.

Parfumul a fost decolorat din florile sale delicate, in timp ce seva sa a fost uscata si rasa liber peste feluri de mancare, de la creier la flamingo inabusit. Cunoscut sub numele de „laser”, condimentul a fost la fel de fundamental pentru inalta bucatarie romana ca si mancarea mancarii pe orizontala intr-o toga. 

  • Aroma delicioasa cu un secret toxic
  • Laboratorul secret ascuns intr-un monument
  • De ce ar trebui sa mancam mai mult ca si cantoneza

Apoi au fost aplicatiile medicale. Silphium a fost o veritabila planta minune, un panaceu pentru orice fel de afectiuni, inclusiv cresterea anusului (autorul roman Pliniu cel Batran recomanda fumigatii repetate cu radacina) si muscaturile cainilor salbatici (pur si simplu frecati in zona afectata, desi Pliniu isi avertizeaza cititorii sa nu incerce niciodata acest lucru cu o cavitate dentara, dupa ce un barbat care a facut-o s-a aruncat de pe o casa).

In cele din urma, silphium era necesar in dormitor, unde sucul sau era baut ca afrodiziac sau aplicat „pentru purjarea uterului”. Poate ca a fost primul control al nasterilor cu adevarat eficient; Se crede ca semintele sale in forma de inima sunt motivul pentru care asociem simbolul cu romantismul pana in prezent.

Intr-adevar, romanii au iubit-o atat de mult, incat au facut referire la planta lor draga in poezii si cantece si au scris-o in mari opere de literatura. Timp de secole, regii locali au detinut un monopol asupra plantei, ceea ce a facut ca orasul Cirene, in Shahhat modern, Libia, sa fie cel mai bogat din Africa. Inainte sa le dea romanilor, locuitorii greci chiar si-au pus banii. Iulius Cezar a mers atat de departe incat a stocat un cache (1.580 lbs sau 680 kg) in trezoreria oficiala.

Dar astazi, silphium a disparut – posibil doar din regiune, posibil de pe planeta noastra cu totul. Pliniu a scris ca in timpul vietii sale, a fost descoperita doar o singura tulpina. A fost smuls si trimis imparatului Nero ca curiozitate candva in jurul anilor 54-68 d.Hr.

Cu doar o mana de imagini stilizate si relatari ale naturalistilor antici, adevarata identitate a plantei preferate a romanilor este un mister.

Array

Unii cred ca a fost condusa la disparitie, altii ca inca se ascunde la vedere ca o buruiana mediteraneana. Cum s-a intamplat asta? Si am putea sa-l aducem inapoi?

Se crede ca Silphium a fost o ruda apropiata a asafoetidei (Credit: Alamy)

Legenda spune ca silphium a fost descoperit pentru prima data dupa ce o ploaie „neagra” a strabatut coasta de est a Libiei cu peste doua milenii si jumatate in urma. De atunci inainte, planta si-a raspandit radacinile largi si mai departe, crescand luxuriant pe dealuri luxuriante si pe pajisti de padure.

S-ar putea sa para ciudat – la urma urmei, Africa de Nord este aproape renumita pentru verdeata sa, dar aceasta a fost Cirenaica, un tinut al zonelor inalte cu niveluri ridicate de apa. Astazi, se stie ca partile primesc pana la 850 mm de ploaie (34 in) pe an, care este aproape la fel de umeda ca Marea Britanie.

Regiunea a fost initial stabilita de greci si anexata de romani in 96 i.Hr., urmata de Cirene cateva decenii mai tarziu. Aproape imediat, stocurile de silfiu au inceput sa scada intr-un ritm alarmant. In decurs de 100 de ani, disparuse cu totul. 

Problema este ca planta agitata a crescut doar in aceasta regiune. Intreaga sa gama consta dintr-o fasie ingusta de teren de aproximativ 201 km pe 40 km.

Incercati cat de bine ar putea, nici grecii si nici romanii nu ar putea gasi cum sa-l cultive in captivitate. In schimb, silphium a fost colectat din salbaticie si, desi existau reguli stricte cu privire la cat de mult se putea recolta, a existat o piata neagra infloritoare.

Seva uscata a fost vanduta pe strazi de „dealeri de laser” fara scrupule la preturi ridicate. Ei ar spune cam orice pentru a va determina sa le cumparati produsul, inclusiv pentru amanetarea clientilor cu asafoetida notoriu imputita. Condimentul este popular astazi in India si Asia Centrala, unde isi imprumuta notele de garlick catre dahli, chiftele si legume prajite. Dar acum, ca in vremurile clasice, este cunoscut in primul rand pentru mirosul sau puternic sulfuros, ca un amestec de balega si varza prea gatita. Numele sau latin inseamna „guma fetida”. 

Romanii au considerat asafetida un substitut rezonabil, dar unele swap-uri erau mai greu de inghitit. A fost adulterat in mod regulat cu cauciuc sau fasole macinata, in timp ce alte condimente, cum ar fi piperul negru, au fost impachetate cu mustar ieftin din Alexandria sau chiar cu boabe de ienupar; amar, astringent, cel mai bine cunoscut ca aroma principala a ginului, nu prea se potrivesc perfect, dar „… ei bine, au o dimensiune similara”, spune Erica Rowan, istoric clasic de la Universitatea din Exeter.

Silphium a fost atat de fundamental pentru economia Cirenei, incat localnicii si-au stampilat imaginea pe banii lor (Credit: Alamy)

Esential pentru aceasta enigma botanica este faptul ca silphium nu a putut fi cultivat. Dar de ce?

Iarba l-a batut chiar si pe cel mai entuziast plantar al zilei, Teofrast. Cunoscut pe scara larga drept tatal botanicii, acest autor grec a fost cel mai bun prieten cu un alt urias – Aristotel, tatal biologiei – si a scris pe larg despre caracteristicile plantelor.

Desi nu intelegea nici de ce nu putea fi cultivat, a observat ca tindeau sa creasca cel mai bine pe terenurile care au fost dezgropate anul precedent.

Exista mai multe motive posibile pentru aceasta. „Adesea problema este semintele”, spune Monique Simmonds, director adjunct al stiintei la Kew Gardens, Londra.

Ia maci. O singura planta poate produce pana la 60.000 de seminte, ceea ce inseamna ca, presupunand 90.000 de plante, un singur camp poate contine aproximativ 5,4 miliarde. Dar trebuie sa fie expusi la lumina pentru a creste. Fara ea, vor sta doar acolo pana vor fi mancati sau vor incepe sa putrezeasca. Din acest motiv, macii prospera pe terenuri tulburate, unde lumina se poate strecura in goluri din sol, cum ar fi campurile de lupta din Primul Razboi Mondial.

Teofrast este cunoscut ca tatal botanicii (Credit: Alamy)

Dar exista si alte explicatii – si poate cel mai bun loc pentru a cauta indicii este o planta care a evitat fermierii pana in prezent. 

In fiecare an, sute de mii de oameni coboara pe parcurile nationale ale Americii, din nord-vestul Pacificului pana in muntii Montana si Idaho. In loc de echipament pentru drumetii, sunt inarmati cu cosuri, oale si tigai, gata sa infrunte ursii grizzly si luptele teritoriale in cautarea unuia dintre cele mai ravnite fructe de pe planeta: huckleberry. Boabele rosii tarte sunt adaugate la gemuri, sosuri, placinte, inghetate, conuri de zapada, daiquiris si chiar curry – si in fiecare an, cererea depaseste oferta. Dar nu exista o singura ferma comerciala de huckleberry pe continent.

Dupa ce primii colonisti coloniali nu au reusit sa aduca boabele in Europa, in 1906 au inceput eforturi serioase de cultivare a plantei. Mai mult de un secol mai tarziu, arbustul incapatanat inca nu a cedat in captivitate. Cand sunt crescute din seminte, sunt misterios lipsiti de fructe.

Huckleberry este originar din pantele montane, padurile si bazinele lacului din America de Nord. Planta are radacini late, intinse, acoperite de un tufis care creste dintr-o tulpina subterana.

Lipsa unui sistem radicular dens, centralizat, le face deosebit de dificile de replantat. Primii fermieri de huckleberry au facut o greseala usoara, dezgropand tulpinile lor lungi subterane in loc de radacini. Replantarea lor ar fi ca si cum ai incerca sa cresti o gramada de frunze.

Dar acum, cand au sfidat cele mai bune eforturi ale botanicii moderne, se pare ca nu exista intr-adevar un truc secret pentru a le creste. In schimb, se crede ca raspunsul se afla in habitatul lor natural. „Plantele care cresc intr-o zona pot avea un impact mare asupra chimiei solului”, spune Simmonds. Agricultura modifica inevitabil echilibrul elementelor precum magneziul din sol, astfel incat unele plante nu vor creste niciodata bine pe terenurile cultivate. Incepand din 2017, singura modalitate de a creste mai multe huckleberries este de a curata unele paduri si de a le lasa bine in pace.

Potrivit lui Kenneth Parejko, profesor emerit de biologie la Universitatea din Wisconsin-Stout, care a studiat enigma silphium, florile salbatice sunt deosebit de sensibile la acest lucru. „Aici, in nordul SUA, exista multe in crestere, dar daca incercati sa le luati sa le plantati in gradina dvs. – asa cum am si eu – ele nu supravietuiesc deloc.” La un anumit nivel, grecii antici ar fi putut sa stie acest lucru. Dupa ce au incercat sa creasca silfiu in Europa, ei s-au intrebat daca ar putea lipsi pe pamantul lor un „umor” necesar pentru a-l hrani.

Dar exista o alta posibilitate: silphium era un hibrid. Trecerea a doua specii separate poate avea rezultate delicioase sau la indemana. Cand amestecati o camila masculina cu o lama feminina, bebelusii lor din cama au toate talentele producatoare de lana ale mamei lor si dimensiunea si puterea tatalui lor. Este aceeasi poveste pentru capsunile de gradina, care sunt o incrucisare intre soiurile nord-americane si soiurile chiliene; sunt mai mari si mai suculenti decat oricare dintre parintii lor. Intre timp, ciudatul nume Toast of Botswana, un hibrid unic de capra masculina si oaie femela, a fost un cultivator exceptional de rapid si extraordinar de rezistent la boli (a fost, de asemenea, neasteptat de pofticios si a trebuit sa fie castrat) . 

La fel ca condimentul asafoetida, laserul ar fi fost realizat din seva laptoasa a radacinilor plantei de silfiu (Credit: Alamy)

Trucul este bine cunoscut astazi. Unul dintre cei mai raspanditi hibrizi este porumbul, care este produs in valoare de aproximativ 14 miliarde de bucle (360 de milioane de tone metrice) in fiecare an. Dar, desi prima generatie produsa de astfel de uniuni poate fi extrem de dorita, descendentii lor nu sunt de obicei in aceeasi liga. Hibrizii din a doua generatie sunt extrem de imprevizibili, deoarece genele dominante ale oricarui parinte incep sa preia si sa incline echilibrul caracteristicilor lor. In cele din urma, ati putea ajunge cu un animal cu temperamentul unei lame si abilitatile de fabricare a lanii unei camile. 

La plantele salbatice, aceasta nu este o problema. De fapt, hibridizarea trebuie sa se intample o singura data – de atunci, plantele nu cresc din seminte, ci asexual, raspandindu-si radacinile. Acesta este cazul irisului cimitirului, Iris albicans , care produce flori albe parfumate plantate in mod traditional pe morminte din regiunile musulmane. Are dublu fata de numarul obisnuit de cromozomi si este complet sterila – totusi merge puternic de cand parintii sai s-au intalnit in desertul din Orientul Mijlociu cu mii de ani in urma.

Daca silphium ar fi un amestec, atunci cand grecii au incercat sa creasca o parte din seminte, rezultatul ar fi putut fi greu de recunoscut. In mod curios, acest lucru se potriveste cu rapoartele antice despre silfiu din Media (nord-vestul Iranului), Siria si Partia (nord-estul Iranului), care erau mult mai putin valoroase decat cele din Cirena. Avand in vedere substitutiile liberale de pe pietele antice, este posibil ca aceste produse sa nu fie deloc silfiu – dar poate, doar poate, au fost descendentii nebuni ai unui hibrid.

Oricum ar fi, pofta antica de silfiu adevarat s-a dovedit prea mare. Pliniu cel Batran a scris ca proprietarii romani au fost obligati sa ingradeasca habitatul pajistilor ierbii pentru a opri oile locale sa devoreze intregul lot. „Poate ca l-au pasunat pana la radacini si l-au ucis”, spune Parejko.

In cele din urma localnicii s-au razvratit, daramand gardurile pentru a creste valoarea turmei lor; oile hranite cu silfiu erau echivalentul antic al carnii de vita Wagyu. Pe fondul tensiunilor in crestere, uneori se spargeau doar pentru a le sabota.

Planta era atacata din toate partile – supra-recoltata si supra-pasunata. Si in toate acestea, este posibil sa fi fost subminat si de propria sa biologie. Grecii aveau reguli stricte cu privire la cantitatea de radacina care putea fi recoltata la un moment dat, ceea ce sugereaza ca, daca ar fi fost lasat suficient in pamant, ar fi revenit. Dar, inevitabil, a inceput economia cererii si a ofertei. Pe masura ce valoarea fabricii a crescut, este posibil ca contrabandistii fara scrupule sa fi luat totul. „Daca vei lua radacinile, ai nevoie intr-adevar de o planta care sa creasca bine din seminte”, spune Simmonds.

In ciuda secolelor de incercari, huckleberry nu a fost niciodata cultivat cu succes (Credit: Alamy)

Povestea declinului silphium este deprimant familiara astazi. Plantele medicinale sunt o industrie de mai multe miliarde de dolari si sunt in crestere. Multi sunt amenintati de schimbarile climatice si de dezvoltarea – si pentru a aduce insulte ranilor, marea majoritate sunt colectate din salbaticie. Numai in Africa de Sud, 82 de plante medicinale sunt amenintate cu disparitia si doua au disparut deja.

Intre timp, tonul rosu, care inoata in apele de pe coasta Libiei, inca nu a fost crescut cu succes de la ou la adult. La fel ca silphium, acesta din urma devine din ce in ce mai profitabil pe masura ce se apropie de disparitie. La inceputul anului 2017, un singur peste a fost licitat pentru 517.000 GBP (668.000 USD).

Dar exista o licarire de speranta. Au existat doar o mana de studii privind diversitatea plantelor in Libia – daca chiar si cateva plante au scapat de ghearele romanilor, s-ar putea sa se gaseasca. „Ar putea fi totusi acolo. Nu este o tara usor de studiat ”, spune Simmonds.

Desigur, acest lucru este usor complicat de faptul ca nimeni nu stie ce cauta. „Tindem sa gasim semintele altor plante, cum ar fi coriandrul si mararul, in siturile antice. Dar nimeni nu a gasit vreodata silfiu ”, spune Rowan.

Teofrast a descris plantele ca avand radacini groase acoperite cu scoarta neagra. Au fost extravagant de lungi; daca ar fi sa tineti unul impotriva corpului uman, acesta ar fi in jurul distantei dintre cot si varful degetului mijlociu (o unitate de masura veche cunoscuta sub numele de un cot). Desi planta era „cea mai ciudata”, el a spus ca avea o tulpina goala cam ca feniculul si frunzele aurii care semanau cu cele de telina. 

Monedele antice care poarta imaginea prezinta o planta cu flori aranjate in ceea ce botanistii numesc o „ombela apicala mare”, pe care Parejko o descrie ca un disc ca sfarsitul unei adapatoare. „Ar fi aratat destul de vizibil”, spune Simmonds.

Theophrastus a comparat-o cu o alta planta, Magydaris pastinacea , care a crescut in Siria si pe versantii Muntelui Parnass, langa orasul grecesc Delphi. El credea ca ambele erau „fara spini sub arbusti” legate de fenicul.

Poate ca a fost pe ceva. Oamenii de stiinta cred acum ca, la fel ca asafoetida, silphium ar fi putut apartine unui grup de plante asemanatoare cu feniculul, Ferula . Ele sunt de fapt legate de morcovi si cresc salbatice ca buruieni in Africa de Nord si in Marea Mediterana. In mod incredibil, doua dintre aceste plante – fenicul gigant Tanger si fenicul gigant – exista si astazi in Libia. Este posibil ca unul dintre acestea sa fie silphium.

Deci silphium ar putea reveni? Potrivit lui Rowan, chiar daca planta nu este disparuta, probabil ca nu ar fi pe gusturile moderne – cel putin in lumea occidentala. „Exista o gramada de condimente pe care romanii le foloseau, cum ar fi dragostea, de care astazi majoritatea oamenilor nici macar nu au auzit”, spune Rowan. Pe vremuri, dragostea era un element de baza al mesei de cina romane. Astazi este practic imposibil de cumparat, destinat magazinelor online de nisa si colturilor obscure ale centrelor de gradina.

Planta antica s-ar putea ascunde la vedere ca fenicul gigant din Tanger (credit: Wikimedia Commons / Yan Wong)

De fapt, bucataria romana nu era deloc ca mancarea italiana. Totul a fost despre a contrasta dulce cu mancaruri sarate si acre (le placea sa manance sos de intestine de peste, garum, cu pepene galben). In schimb, Rowan o compara cu mancarea chineza moderna. „Daca era comestibil, il mancau – nimic nu era de pe masa”, spune ea.

Daca doriti sa vedeti singur, de ce sa nu incercati aceasta reteta romana pentru flamingo si papagal inabusit, inlocuind asafoetida cu laserul.

Opareste flamingoul, spala-l si imbraca-l, pune-l intr-o oala, adauga apa, sare, marar si putin otet, pentru a fi fiert. Terminati gatitul cu o gramada de praz si coriandru si adaugati niste must redus [ciuperci de struguri condensate] pentru a da culoare. In mojar zdrobiti piperul, chimenul, coriandrul, radacina laserului, menta, strada, umeziti-l cu otet, adaugati curmale si gustul [picaturile] pasarii fierte, ingrositi, strecurati, acoperiti pasarea cu sosul si serviti. Papagalul este preparat in acelasi mod. Apicus 6.231

Este posibil sa nu invatam niciodata adevarata identitate a silphiumului, dar putem invata din declinul acestuia. Ultimul sondaj asupra Cirenei a aratat ca multe specii dispar rapid, deoarece terenul este dat in deserturi si, din nou, este supra-pasunat. Este posibil ca Imperiul Roman sa fi disparut de mult – dar se pare ca repetam ​​aceleasi greseli.

Alaturati-va peste 800.000 de fani viitori, placandu-ne pe  Facebook sau urmariti-ne pe  Twitter .

Daca ti-a placut aceasta poveste,  inscrie-te la buletinul informativ saptamanal bbc.com , numit „Daca ai citit doar 6 lucruri in aceasta saptamana”. O selectie selectata de povesti de la BBC Future, Earth, Culture, Capital si Travel, livrate in casuta de e-mail in fiecare vineri.