Learjetul: avionul privat care a schimbat calatoria

Learjetul: avionul privat care a schimbat calatoria

(Credit de imagine:

Mira / Alamy

)

Un abandon scolar numit Bill Lear a fost creierul din spatele unui avion care a zburat cei mai bogati oameni din lume, scrie Jonathan Glancey.

„Haideti sa zburati cu mine, sa zburam, sa zburam”, a cantat Frank Sinatra, in fruntea topurilor in 1958. Au facut-o – adica prietenii, cunoscatorii si indragostitii sai. Dean Martin. Marlon Brando. Elvis Presley. Sammy Davis Jr. Michael Caine. Paul McCartney. Mia Farrow.

In 1965, Sinatra, care detinuse anterior un avion de linie cu 40 de locuri si un Morane-Saulnier MS.

Array

760 Paris – un antrenor militar francez folosit ca jet de afaceri – a primit livrarea unui nou Learjet 23. Acest proiectat cu sase locuri cu parbrizul sau remarcabil, aripile stubby si rezervoarele de combustibil pronuntate cu varful aripii a fost cu adevarat altceva.

Bazat partial pe designul unui prototip de luptator elvetian, performanta sa a fost senzationala. Ar putea zbura la fel de repede ca un Boeing 707 transatlantic. Turboreactoarele sale gemene General Electric erau o versiune civila a celor care treceau cel mai recent drum Northrop F-5 Freedom Fighter dincolo de bariera sunetului. Learjet 23 a fost aerobatic, puternic si plin de farmec. Pentru multi, a fost si ramane jetul de afaceri definitiv.

Mai multe modele originale Learjet 23 sunt inca functionale – si fostul pilot de test Clay Lacy le zboara inca la spectacolele aeriene din SUA (Credit: Rick Pisio / RWP Photography / Alamy)

Sinatra a fost cu siguranta un mare om de afaceri, care s-a invins, pana in 1964, cand a semnat acordul pentru Learjet. Presedinte al propriei case de discuri, regizor al propriei sale companii de film, un jucator important in domeniul imobiliar si investitor intr-un producator de componente de rachete, zbura intr-adevar foarte sus.

El a vrut-o pe Mia Farrow cu cei 23 de ani ai sai, invitand-o, dupa prima lor intalnire in 1965, la o proiectie de la None but the Brave (cu rolul, ghici cine?), La casa sa din Palm Springs.

„Eram in LA”, si-a amintit Farrow, „si nu credeam ca as putea face asta – nu aveam pijama mea sau altceva. El a spus: „Ei bine, cum imi trimit avionul maine pentru tine?” Farrow se afla in acel avion cu cabina sa confortabila, presurizata, impodobita in portocaliu – doar 1,5 m latime si 1,3 m inaltime – cu canapea din piele si minibar. In anul urmator, au zburat in luna de miere in sudul Frantei in Learjet, numita Christina II dupa fiica mai mica a lui Sinatra.

Frank Sinatra a fost un sustinator urias al Learjetului – modelul sau 23 l-a ajutat sa o curga pe Mia Farrow. Din pacate, cele 24 de ambarcatiuni ale sale s-ar prabusi, ucigandu-si mama (Credit: Bettmann / Corbis)

La 1 mai 1967, Sinatra ia imprumutat lui Elvis Presley Learjet-ul sau sa fuga de la Palm Springs la Las Vegas cu Priscilla Beaulieu, in varsta de 21 de ani. Dupa o ceremonie de opt minute la hotelul Aladdin, ei s-au intors in avion spre Palm Springs. Fiica lor, Lisa-Marie s-a nascut la noua luni.

Sinatra l-a zburat pe Michael Caine cu avionul pentru a-l chestiona asupra intentiilor actorului englez cu privire la fiica sa, Nancy, cu care Caine se intalnea. Dean Martin, unul dintre pachetul de sobolani al lui Sinatra, era un pasager obisnuit. Avionul a zburat Sammy Davis Jr si Marlon Brando catre Mississippi pentru a se alatura lui Martin Luther King Jr intr-un mars pentru libertate.

Desi cumparat in mare parte de magnatele mai conventionale in afaceri decat Frank Sinatra, jetul scanteietor de 495.000 de dolari si-a facut numele in Hollywood printre cei care si-ar transmite calitatile lumii. A fost un accesoriu in populara emisiune ABC The Dating Game (1965-73), concurentii zburatori – printre care starletele in devenire Farrah Fawcett si Lindsay Wagner si burlacii eligibili Lee Majors si Arnold Schwarzenegger – la San Francisco sau Las Vegas.

Danny Kaye a cumparat un Learjet 23 si a devenit partener al companiei. La mijlocul anilor 1980, un Learjet 23, pilotat de vanzatorul-pilot al companiei Clay Lacy, a fost folosit pentru a filma secventele aeriene uluitoare ale lui Top Gun, cu Tom Cruise in rolul principal.

O atingere personala

Learjet, care a trecut de la proiectare la productie la statutul de cult intr-un timp foarte scurt, a fost ideea lui Bill Lear, un inventator autodidact si abandon scolar nascut in Hannibal, Missouri in 1902. La sfarsitul anilor 1920, Lear a inventat Motorola pentru compania Galvin Manufacturing. A fost primul radio auto de succes din lume. In 1931 a invatat sa zboare, cumparand primul sau avion, un antrenor de bi-avioane al flotei canadiene, si a dezvoltat sisteme timpurii de pilot automat si cautatori de directii radio pentru industria aeronavelor. Aceste si alte inventii urmau sa-i castige peste 100 de milioane de dolari in timpul celui de-al doilea razboi mondial.

Lear a inventat, de asemenea, casetofonul cu 8 piste, un motor cu turbina cu abur fara poluare pentru masini si autobuze (din pacate, fara succes) si a visat pentru totdeauna idei noi. El este cel mai bine cunoscut, totusi, pentru Learjet, un proiect pe care l-a initiat cand avea aproape 60 de ani.

Siguranta modelelor Learjet ulterioare s-a imbunatatit dramatic, dar, in acelasi timp, pilotii s-au obisnuit mai mult cu zborul avioanelor private (Credit: Tom Tracy Photography / Alamy)

In 1960, a infiintat Compania de Aviatie Americana Elvetiana la Altenrhein, Elvetia, colaborand cu inginerul de avioane Dr. Hans-Luzius Studer si cu o echipa de ingineri elvetieni, germani si britanici la proiectarea unui jet de afaceri bazat pe Studer FFA P-16, un prototip de avion de lupta supersonic. Cu toate acestea, dupa ce prototipul P-16s s-a prabusit, Fortele Aeriene Elvetiene au cumparat in schimb britanici Hawker Hunters. Nefacut, Lear a adus acel proiect – primul sau avion a fost construit in Elvetia – si o serie de idei cheie de la Studer, inapoi in SUA. El va stabili Learjet in 1963 la Wichita, Kansas – casa lui Cessna si Beechcraft, doi producatori de avioane rivale. Barbatul avea un anumit simt al umorului, dupa ce si-a numit fiica Shanda (ca in Shanda Lear) si a soptit la primirea unei obligatiuni de investitii de 1,2 milioane de dolari de catre guvernul SUA:

Modelele initiale Learjet 23 aveau cabine care aveau o latime mai mica de 4 ft si o inaltime de 4 ft, dar viteza lor rivaliza cu avioanele de lupta (Credit: AT Willett / Alamy)

Acei bani au mers repede, dar Lear a avut noroc. Prabusirea primului Learjet pe un zbor de testare in 1964, cu un pilot al Autoritatii Aviatiei Federale la comenzi, i-a dat lui Lear banii de care avea nevoie pentru a continua proiectul. Pilotul FAA uitase sa puna clapele la decolare. Jetul s-a ridicat la 10 sau 20ft si apoi a cazut pe pamant. Nimeni nu a fost ranit, dar aeronava a fost anulata, iar Lear a primit o plata de asigurare de 500.000 de dolari.

Neinfricat

Crash-uri au venit sa-l bantuie pe Learjet. A fost un avion elegant, subtire si foarte rapid si conceput pentru a fi usor de zbor. Dar, in lumea avioanelor de afaceri timpurii, eroarea pilot a fost abundenta: in termen de trei ani de la primele vanzari, 23 din 104 Learjets s-au prabusit, patru cu rezultate fatale.

Pregatirea imbunatatita a pilotilor si manevrabilitatea imbunatatita a vitezei reduse incorporate in proiectarea Learjet 24 au ajutat lucrurile, dar Learjets din seria 20 au fost implicate in prea multe accidente pentru confortul oricui. In ianuarie 1977, mama lui Frank Sinatra, in varsta de 82 de ani, Dolly, a murit cand Learjet 24 pe care il inchiriase sa o duca de la Palm Springs la Las Vegas pentru o noapte de deschidere la Caesar’s Palace a zburat intr-un viscol si s-a prabusit pe Muntele San Gorgonio. Seriile ulterioare, inclusiv Learjetele cu corp compozit mai mari, mai silentioase si mult mai eficiente de astazi, fabricate de Bombardier, sunt inerent sigure.

Insusi Learjet 23 al lui Sinatra este in prezent in restaurare. S-a facut multa agitatie cu ocazia celei de-a 45-a aniversari a companiei, in 2008, cand a fost anuntat noul Learjet 85 cu opt locuri. Acest ultim avion este recunoscut succesorul clasicului 23. „Ne-am impins designerii sa ramana in acel plic” , a declarat managerul de produs Brian Nolan. De atunci a fost anuntat, o scadere a pietei avioanelor de afaceri a mentinut proiectul 85 la pamant. Dar, pe cer, Clay Lacy, in varsta de 83 de ani, continua sa uimeasca multimi de spectacole aeriene cu afisaje acrobatice in Learjet 23 ca si cum ar fi inca 1964 si Frank Sinatra ar fi fost la telefon.

Daca doriti sa comentati aceasta poveste sau orice altceva pe care l-ati vazut pe BBC Culture, accesati  pagina  noastra de  Facebook sau trimiteti-ne un mesaj pe Twitter .