Insula exploratorilor pierduti

Insula exploratorilor pierduti

Pe insula Beechey din Canada, sunt ramasitele a patru barbati care au murit in secolul al XIX-lea. Nu erau celebri in viata – dar moartea lor a starnit 165 de ani de cautare de raspunsuri.

T

Prin ploi inghetate si ceata, as putea distinge pietrele funerare ale mormintelor de pe malul sumbru al insulei Beechey. Stanci gri, munti gri, ceata cenusie; era un loc de odihna singuratic, fara macar confortul vegetatiei.

Aici se afla ramasitele a patru barbati care au murit la mijlocul secolului al XIX-lea. Nu erau celebri in viata, dar moartea lor a starnit 165 de ani de cautare a raspunsurilor: ce s-a intamplat cu cei 129 de barbati ai expeditiei Franklin?

Insula Beechey se afla in coltul de sud-vest al insulei Devon, pe teritoriul canadian Nunavut. Catunul Inuit din Golful Resolute, cu o populatie de aproximativ 200, este la 90 km distanta cu barca; Toronto este la 3.500 km spre sud. Nu sunt multe intre ele.

Navele de croaziera care merg pana aici in zona inalta a Arcticii au corpuri armate in caz ca intalnesc gheata. Nava noastra, un spargator de gheata numit The Ocean Endeavour, a fost ancorata chiar in largul insulei Beechey; un far de caldura si siguranta.

Array

Aproximativ 150 dintre noi debarcasem in acea dimineata si ii priveam pe ceilalti imprastiati de-a lungul plajei, unii inspectand mormintele, iar altii grupurile de maci mici arctici. Cizmele mi s-au zdrobit peste pietricele in timp ce urcam panta catre pietre funerare. Descoperirea acestor morminte a fost primul indiciu al destinului expeditiei si a facut din Insula Beechey unul dintre cele mai faimoase situri din Arctica.

Sir John Franklin, nascut in Lincolnshire, Anglia, in 1786, a slujit in Marina Regala in timpul razboaielor napoleoniene, dar si-a indreptat privirile spre Arctica dupa infrangerea lui Napoleon. La 59 de ani, Franklin era mai in varsta decat comandantul mediu, iar recordul sau a fost afectat de o expeditie arctica anterioara, in 1819, cand 10 barbati au murit, iar altii au recurs la consumul de excremente de caribou, pantofii lor din piele si chiar unul pe celalalt.

Dar aceasta calatorie, intreaga Anglie parea sa simta, va fi diferita.

Scopul a fost sa finalizeze, pentru prima data, intreg pasajul nord-vestic in speranta de a gasi o ruta comerciala mai usoara catre Asia pe continentul nord-american. Acestia urmau sa navigheze spre Golful Baffin intre Groenlanda si Canada, sa se indrepte spre est prin Lancaster Sound si apoi spre stramtoarea Bering de pe coasta de vest a Alaska.

Scopul lor a fost sa gaseasca o noua cale comerciala catre Asia prin finalizarea Pasajului Nord-Vest (Credit: Scott Forsyth / Adventure Canada)

Ziarele au prezis ca vor trece cu usurinta prin pasaj si au raportat despre cantitatea lor mare de ceai, rom si 8.000 de cutii de carne conservata, legume si supa.

Echipa a parasit Londra la 19 mai 1845, cu 24 de ofiteri si 110 oameni la bordul a doua nave, HMS Erebus si HMS Terror . Dupa o scurta oprire in Scotia, au navigat spre Golful Disko de pe coasta de vest a Groenlandei, unde echipajul a scris care ar fi scrisorile lor finale si optimiste acasa. Dar cinci barbati se imbolnavisera deja si au fost trimisi acasa pe nave de aprovizionare. Nu ar fi putut sa stie cat de norocosi au fost.

La 12 iulie, cei 129 de barbati ramasi au navigat spre Canada si doua saptamani mai tarziu s-au intalnit cu doua nave balene in Golful Baffin, care au raportat ulterior ca ambele echipaje erau de buna dispozitie. Franklin si oamenii lui au continuat spre vest. Si apoi a disparut.

In ciuda faptului ca am stiut cum s-a incheiat povestea, mi-am putut imagina entuziasmul si teama pe care oricine se angajeaza intr-o astfel de calatorie trebuie sa le fi simtit. Peisajul de aici este atat intimidant, cat si imbatator; poate ca asta ii determina pe exploratori sa riste atat de mult.

Au trecut doi ani si o liniste goala a rasunat din nordul Canadei. Ingrijorarea a crescut si au fost organizate trei petreceri de ajutorare. Au plecat in primavara anului 1848 si s-au intors in anul urmator fara a gasi o urma a marinarilor disparuti.

In 1850, o flota de nave de cautare a vazut un mormant pe malul insulei Beechey. In cele din urma, au avut un avantaj. Echipajul a petrecut iarna anului 1845 pe aceasta insula, lasand in urma un teanc de sute de cutii de tabla care odinioara fusesera umplute cu carne conservata. Au lasat, de asemenea, trei membri ai echipajului – primele victime ale expeditiei.

Construita in 1854, Northumberland House a fost aprovizionata cu alimente in cazul in care barbatii pierduti si-au gasit drumul inapoi (Credit: Sarah Hewitt)

Pietrele funerare au indicat ca primul care a pierit a fost John Torrington, de doar 20 de ani, in ziua de Anul Nou 1846, cu John Hartnell, in varsta de 25 de ani, doar trei zile mai tarziu. William Braine a trait pana la 3 aprilie. Un al patrulea mormant, adaugat mai tarziu, apartine lui Thomas Morgan, un anchetator oficial care a murit de scorbut in 1854 in cautarea echipajului pierdut.

Dar oamenii lui Franklin au murit la doar cateva luni de expeditie – deci ce i-a ucis atat de devreme in calatorie?

Intre 1984 si 1986, o echipa de cercetatori condusa de Owen Beattie, profesor de antropologie acum retras la Universitatea din Alberta din Canada, a dezgropat cele trei corpuri, care au fost remarcabil de bine pastrate de a fi ingropate adanc in permafrost. Ei au gasit dovezi ale unor niveluri ridicate de plumb la barbati, care ar fi putut fi levigate din conservele sau din sistemul navei pentru apa proaspata.

In 2016, o echipa condusa de toxicologul Jennie Christensen a reanalizat probele de unghii de la degetele si de la picioare de la Hartnell si a descoperit o deficienta de zinc, probabil din faptul ca nu mananca suficienta carne. Acest lucru i-ar fi compromis sistemul imunitar si ar fi exacerbat alte afectiuni precum pneumonia sau tuberculoza. Echipa a ajuns la concluzia ca plumbul, alaturi de malnutritie si starea generala de sanatate precara, a contribuit la moartea lor.

Franklin si intregul sau echipaj au fost declarati oficial morti in 1854. In acel an, un topograf, John Rae, l-a intalnit pe inuit langa Kugaaruk, Nunavut, la 650 km sud de insula Beechey, care a raportat ca a vazut intre 35 si 40 de barbati luptandu-se in zapada si cazand in fata frigul si foamea. Semne taiate pe corpuri au aratat clar ca au recurs la canibalism. Intr-o bancnota care a fost descoperita in 1859 intr-un mormant de pe insula King William, la 670 km sud-vest de insula Beechey, cercetatorii au aflat ca Franklin insusi a murit acolo in 1847.

Cutiile de mancare lasate marinarilor sunt acum ruginite si imprastiate pe plaja (Credit: Sarah Hewitt)

In urmatorii 165 de ani, oamenii au continuat sa caute ramasitele barbatilor si ale navelor. Epavele HMS Erebus si HMS Terror au fost descoperite abia in 2014 si respectiv 2016.

Am scanat plaja cu binoclul si am vazut cateva figuri minuscule in departare, privelistile oficiale de pe nava de croaziera urmarind ursii polari care uneori ratacesc de-a lungul acestui scuipat singuratic. In cealalta directie, un flux de oameni in jachete de ploaie colorate se indrepta spre ruinele unui depozit de aprovizionare cunoscut sub numele de Northumberland House, la doar mai mult de un kilometru in jos de plaja. Dar am ales sa raman in urma pentru a petrece cateva minute cu mortii.

Soapte de frica si disperare, acesti marinari trebuie sa se fi simtit ca se indreapta de-a lungul tarmurilor cu vantul si ploaia. Acesti trei barbati au murit primii, asa ca cel putin au fost crutati de suferinta extinsa a colegilor lor. M-am ingenunchiat pentru a face cateva fotografii cu pietre de replica – originalele locuiesc acum in Centrul de patrimoniu nordic Prince of Wales din Yellowknife, Teritoriile de Nord-Vest. In cele din urma, am urmarit restul grupului, cu grija sa nu pasesc in furuncul de inghet, versiunea arctica a nisipurilor miscatoare.

Northumberland House a fost construita in 1854 de echipajul uneia dintre navele de cautare. Neavand copaci disponibili, au recuperat lemnul dintr-un vas de vanatoare de baleini. Trecusera sapte ani de la ultima vizionare a echipajului lui Franklin de catre navele balene inapoi in Golful Baffin, dar cladirea era aprovizionata optimist in cazul in care vreunul dintre barbatii pierduti isi gasea drumul inapoi, precum si pentru a ajuta la aprovizionarea altor nave de cautare.

Monumente pentru Franklin si alti exploratori au fost ridicate langa ramasitele depozitului (Credit: Sarah Hewitt)

Dar 165 de ierni si-au luat efectul. Acoperisul s-a dezintegrat demult, iar peretii verticali ramasi se agata de diferite stari de degradare. Butoaiele de carbune si cutiile de mancare cu care a fost depozitata odata sunt acum ruginite si imprastiate pe plaja, iar langa resturile depozitului au fost ridicate o serie de monumente pentru Franklin si alti exploratori.

Zodiacii ne-au transportat inapoi la nava si promisiunea de ciocolata calda sub punte. Cu vizitatorii plecati, plaja s-a asezat din nou la profunda sa izolare. Stand la pupa in ploaia rece, cand nava se indeparta, am lasat insula in urma, dar oamenii de pe plaja erau acolo pentru a ramane, pietrele lor funerare disparand in ceata.

Plaja este din nou izolata cand zodiacii ii duc pe vizitatori inapoi pe nava lor (credit: Sarah Hewitt)