De ce camilele sunt ingrijoratoare pentru vanatorii de coronavirus

De ce camilele sunt ingrijoratoare pentru vanatorii de coronavirus

(Credit de imagine:

Jacob Kushner

)

In nordul Kenya, cercetatorii lucreaza pentru a preveni un coronavirus periculos – Mers – sari din camile la oameni din nou. Dar schimbarile climatice le ingreuneaza treaba.

Eu

Se crede ca Covid-19 isi are originea in animale inainte de a sari la oameni. Acum, expertii avertizeaza ca sansele sa fie si urmatoarea vointa a pandemiei.

Saptezeci si cinci la suta din bolile nou aparute care afecteaza in prezent oamenii provin de la animale, potrivit Predict, o colaborare finantata de guvernul SUA de catre experti in boli infectioase din intreaga lume. Deja, oamenii de stiinta Predict au identificat 1.200 de noi boli zoonotice sau transmise de animale. Dar oamenii de stiinta estimeaza ca mai sunt cu 700.000 de boli zoonotice despre care nici macar nu stim inca.

Un animal care capteaza fascinatia si frica oamenilor de stiinta este camila.

  • Aceasta poveste face parte din Oprirea Urmatorului – seria noastra multimedia care analizeaza care boli sunt cele mai susceptibile de a provoca urmatoarea pandemie globala si oamenii de stiinta care fac curse pentru a impiedica acest lucru. Aflati mai multe despre serial si cititi celelalte povesti aici.
  • Aflati despre noua boala care raspandeste tantarii in America de Nord
  • Cititi despre celelalte virusuri care ii ingrijoreaza pe oamenii de stiinta din Asia

In nord-estul Africii, Asia si Orientul Mijlociu, oamenii cresc aceste milioane de mamifere cu gat lung, cu sprijin de cocoasa. Societati intregi se bazeaza pe camile pentru lapte si carne, nunti si bogatie.

Proprietarii lor le descriu adesea drept creaturi blande. Dar incercati sa va apropiati de unul cu un ac pentru a lua probe de sange sau cu sfaturi Q pentru a lua tampoane nazale si rectale si veti descoperi rapid mania lor.

Abordarea unei camile pentru a lua o proba de sange sau un tampon necesita un anumit grad de precautie (credit: Jacob Kushner)

„Te-ar putea lovi cu piciorul. Te-ar putea scuipa. Te-ar putea urina ”, spune Millicent Minayo, ofiter de supraveghere la Universitatea de Stat din Washington, care de doi ani isi petrece zilele luand mostre de la camile si pastori din Marsabit, Kenya. „Si oricine este in contact cu ei ar putea avea acea infectie”.

„Aceasta infectie” este sindromul respirator din Orientul Mijlociu (Mers), un nou coronavirus care pana acum s-a dovedit a fi de cel putin 10 ori mai mortal decat Covid-19. A fost descoperit in Arabia Saudita in 2012. Pana in 2016, Organizatia Mondiala a Sanatatii (OMS) a identificat „1.761 de cazuri confirmate de laborator de infectie cu Mers-CoV, incluzand cel putin 629 de decese asociate”.

Mai tarziu in acel an, un focar la un spital a dat semnalul ca nu numai pastorii de camile sunt susceptibili la boala, ci oricine.

Dar, desi camilele pot fi purtatoare, amenintarea Mers pentru oameni este in mare parte creata de om. Deoarece schimbarile climatice provocate de om fac secetele mai frecvente, prelungite si severe, pastorii au fost nevoiti sa abandoneze vacile si alte animale pentru camile, deoarece numai ei pot supravietui saptamani fara apa. Rezultatul este un numar tot mai mare de camile aflate in contact strans cu oamenii – conditiile perfecte pentru raspandirea unei boli mortale.

„Am adus acest studiu in Kenya pentru ca avem un numar mare de camile. Si mai ales in Marsabit ”, spune Minayo.

Array

Deja, ea si colegii ei au intalnit virusul in camile – doar 14 in 2019, spune ea.

Acum se lupta sa testeze virusul in randul oamenilor in speranta de a opri raspandirea acestuia inainte ca acesta sa se transforme intr-o pandemie precum Covid-19 – una care ar putea ameninta nu numai pastorii din Kenya, ci si oamenii din intreaga lume.

„Nu stiti cum va ajunge aceasta boala, daca ajunge la oameni, cum va merge”, spune Minayo. „Nimeni nu stia ca acest Covid-19 va crea o pandemie globala care a luat viata a atat de multe milioane de oameni. Deci, ar fi un lucru bun daca am putea preveni, mai degraba decat trata.

„Prevenirea este mai buna decat vindecarea”.

Camel country

Kenya gazduieste 3 milioane de camile – aproape 10% din toate camilele din lume si mai mult decat orice alta tara in afara de Sudan si Somalia. Potrivit guvernului kenyan, Marsabit gazduieste cel putin 224.000 dintre ei. Este aproape la fel de multe camile ca oamenii. Marsabit este cel mai mare judet din Kenya pe uscat, dar unul dintre cei mai mici din populatie, cu doar 1% dintre kenieni care il numesc acasa.

80% dintre ei traiesc in saracie. Economia Marsabit nu beneficiaza de multe dintre industriile care mentin alte zone ale Kenya pe linia de plutire, cum ar fi turismul – din cele 2 milioane de turisti care viziteaza Kenya in fiecare an, doar cateva mii fac calatoria catre Marsabit.

La periferia orasului, zeci de femei in haine viu colorate asteapta in fata unei porti catre Comitetul National pentru Cereale si Produse. De vreme ce Covid-19 a fortat economia Keniei intr-un blocaj partial, in fiecare dimineata femeile se aliniaza in speranta de a fi angajate pentru cateva ore de munca la ambalarea alimentelor – porumb, zahar, orez, ulei de gatit – pentru a le distribui familiilor flamande care si-au pierdut venituri datorate pandemiei.

Marsabit gazduieste doar 1% din populatia Kenya si aproximativ 7% din camilele tarii (Credit: Jacob Kushner)

Cresterea animalelor reprezinta 85% din economia Marsabit. Pe langa asigurarea unei mijloace de trai economice, camilele si vacile pot fi active familiale, utilizate pentru cheltuieli precum zestre sau taxe scolare. Ambele animale sunt adesea vazute ca investitii mai sigure decat oile, caprele sau alte animale, care traiesc mai putini ani. Camilele, in special, devin din ce in ce mai frecvente pe masura ce pastorii se indreapta catre un animal robust care poate supravietui secetelor din ce in ce mai dese.

Dar cu cat sunt mai multe camile, cu atat este mai mare riscul bolilor zoonotice. „Mutarea unui numar tot mai mare de animale in peisaj creste interactiunea cu viata salbatica. Bolile pot sari de la animale salbatice la animalele dvs. si de acolo la oameni ”, spune Dawn Zimmerman, medic veterinar pentru animale salbatice cu programul Global Health Institute al Smithsonian Conservation Biology Institute, care conduce proiecte Predict in Kenya.

„Bolile sunt acolo. Avand ocazia, ar putea sari. ”

Mers are deja. Un studiu recent a constatat ca manipulantii de camile sunt deosebit de vulnerabili la Mers – si ca unii chiar au dat rezultate pozitive pentru anticorpi, ceea ce inseamna ca au fost deja expusi la virus.

Pentru a pacali o camila, totul este in coada

In fiecare dimineata, cand Minayo si colegul ei Boru Dub Wato au pornit sa testeze camile pentru Mers, ei iau masuri de precautie pe care pastorii insisi nu le pot. Ochelari de protectie. Masca pentru fata.

Haina de praf cu corp intreg. Masca de protectie. Cizme de guma. Manusi. Pana cand li se potriveste cu totii, arata in mod comic deplasat – ca o pereche de Ghostbusters care urmeaza sa devaleze un sat rural din Africa.

Ei fac apel la pastori sa adune sase camile nefericite pentru testare. Camilele sunt vitei, fiecare cu varsta de mai putin de doi ani, dar se inalta asupra stapanilor lor in timp ce incep procesul spinos de tinere a animalelor in jos.

„Sunt animale uriase”, spune Dub Wato, care a crescut in jurul camilelor ca un marsabit originar din tribul Gabra. „Ai nevoie de putere” pentru a-i infrange, spune el. Chiar si asa, nu veti reusi niciodata „daca nu folositi multe trucuri”.

Primul truc este sa incepi cu coada – odata ce o prinzi, camila nu poate fugi. „Cealalta persoana poate merge dupa ureche. Apoi, il tii de buze ”, spune Dub Wato. Camila scoate un geamat puternic, ca un magar, in timp ce incearca sa loveasca cu piciorul sau sa-l ingenuncheze. Dub Wato tamponeaza nasul camilei, apoi anusul ei. Apoi foloseste un ac pentru a prelua sange chiar in spatele maxilarului camilei.

Dupa ce toate camilele sunt prelevate, este randul oamenilor. Rand pe rand, copiii stau pe un scaun facand fete de dezgust in timp ce Minayo isi tamponeaza nasul si gatul. Cand o femeie in varsta, cu un zambet, ocupa locul fierbinte, Minayo ii intreaba varsta. Urmeaza o dezbatere amicala. Anul nasterii femeii nu a fost niciodata inregistrat. O ruda spune ca are 90 de ani, alta spune ca are mai mult de 110. Copiii rad. „Doar scrieti 100”, spune altul. Minayo obliga.

Munca lor pe teren s-a terminat, Minayo si Dub Wato isi scot echipamentul de protectie personala si transporta probele cu motocicleta la un laborator din oras. Acolo plaseaza sangele intr-o centrifuga, apoi il impacheteaza impreuna cu tampoanele intr-un cos umplut cu azot lichid pentru a raci probele la -80C pentru calatoria lunga pana la Nairobi, unde tampoanele vor fi testate pentru Mers. 

Criza medicala in devenire

Chiar inainte de sosirea Covid-19, 13 boli zoonotice diferite, inclusiv tuberculoza, hepatita E si gripa aviara, au cauzat 2,4 miliarde de cazuri de boli umane si 2,2 milioane de decese in fiecare an. Multe dintre aceste boli sunt transmise de animale. In tarile sarace, 27% dintre animale prezinta semne ale infectiei anterioare prin boli zoonotice, iar unul din opt animale se infecteaza in fiecare an.

Exista un truc pentru a lua probe de la camile – incepeti cu coada, apoi apucati-i urechea si tineti-i buzele (Credit: Jacob Kushner)

In Kenya, amintirile riscului sunt mereu prezente. In 2017, un sistem de colectare a datelor pe telefonul mobil a alertat cu succes oficialii din domeniul sanatatii cu privire la un focar de antrax printre bivoli, permitand guvernului tarii sa-l opreasca inainte ca acesta sa poata pune in pericol oamenii. Face parte dintr-un program national dezvoltat pentru a opri raspandirea bolilor zoonotice.

Intre timp, in judetul Mandera, in mai 2020, cel putin 70 de camile au murit din cauza unei boli necunoscute. Si in 2019, a existat un focar de febra Rift Valley, o boala mortala care se raspandeste atunci cand oamenii intra in contact cu sangele sau organele vacilor infectate. Din fericire, nimeni nu a murit.

Dar norocul nu este vesnic. In iunie 2020, in judetul Meru, langa Marsabit, cel putin doua persoane au murit si noua au fost imbolnavite de ceea ce medicii suspecteaza ca ar fi putut fi un alt focar de antrax indus de animale.

Si in 2014, in Marsabit, 139 de persoane au murit din cauza brucelozei – o infectie bacteriana extrem de contagioasa care se transmite cu usurinta prin lapte neprelucrat sau carne slab gatita. Deja, bruceloza infecteaza una din fiecare opt vaci din lume. Dar mai putin de 30% dintre pastori si fermieri stiu cum bruceloza este transmisa de la animale la animale, potrivit unui studiu recent condus de Kariuki Njenga, care este, de asemenea, principalul om de stiinta al studiului de teren Marsabit Mers in numele Universitatii de Stat din Washington, in colaborare cu Centrele SUA pentru Controlul si Prevenirea Bolilor (CDC). Pastorii, in special, erau susceptibili sa se angajeze in practici cu risc ridicat, cum ar fi consumul de lapte crud sau manipularea pieilor crude. 

Pana acum, Mers nu a sarit la oameni in Marsabit. Toate tampoanele de la oameni pe care echipele lui Minayo le-au testat in ultimii doi ani au fost negative. Dar daca – sau cand – se intampla, ar putea fi devastator.

„Printre oameni, este un virus foarte mortal”, spune Minayo. Cand exista transmisie de la om la om, nu stii cine o va obtine. Ar putea ateriza pe cei imunocompromisi. Ar putea ateriza pe copiii ale caror sisteme imunitare sunt inca in crestere. ”

Mers provoaca aceleasi tipuri de complicatii ale sistemului respirator ca si Covid-19, inclusiv pneumonie. Simptomele incep adesea cu congestie nazala, tuse, dureri in piept sau dificultati de respiratie. In cele mai grave cazuri, poate provoca fibroza – cicatrici ireversibile – in plamani. Acest lucru poate fi mortal. Peste o treime din toti oamenii despre care se stie ca au contractat Mers au murit din cauza acestuia, potrivit OMS.

Desi am vazut din Covid-19 cum un focar poate prinde nepregatite sistemele de sanatate din intreaga lume, Marsabit risca sa fie coplesit in mod deosebit. In 2014, existau doar cinci medici in tot judetul Marsabit – un medic pentru fiecare 64.000 de persoane. Aceasta este de 64 de ori raportul recomandat de OMS de unul la mia.

Dar amenintarea depaseste cu mult Marsabit.

Millicent Minayo si colegii ei trebuie sa poarte imbracaminte de protectie completa in timp ce preleveaza probe in sate (Credit: Jacob Kushner)

Unii oameni de stiinta spun ca Mers ar putea reprezenta un risc pentru oamenii din intreaga lume – incepand cu oriunde se gasesc camile. Departe de Kenya, in desertul Gobi din China si Mongolia, camilele salbatice intra in contact sporit cu oamenii si animalele, facandu-le mai vulnerabile la Mers. Intre timp, in Maroc, un studiu din 2019 a descoperit anticorpi Mers in randul pastorilor de camile si al lucratorilor din abatoare, sugerand ca boala este „cu risc ridicat” pentru a sari si la oameni acolo.

Odata ce sare de la animale la oameni, un focar Mers ar putea creste rapid. Doar Arabia Saudita a vazut 15 persoane infectate in decembrie 2019 si ianuarie 2020 – dintre care trei erau lucratori din spitale infectati de pacientii lor. „Faptul ca virusurile ARN precum coronavirusurile muta inseamna ca nu stii niciodata ce s-ar putea intampla cu acel virus special”, spune Zimmerman.

De aceea, este atat de crucial sa finantam cercetarea pentru a identifica animalele si bolile care ar putea provoca acum urmatoarea epidemie regionala sau globala, spune Zimmerman. „Este important sa stim ce este acolo”, spune Zimmerman.

Daca, sau cand, Mers sare de la camile la oameni in Kenya, „nu exista un plan de urgenta tiparit”, spune Njenga.

Camilele sunt un atu valoros pentru multe familii din Marsabit si in multe parti ale lumii oamenii traiesc in contact strans cu aceste animale (Credit: Jacob Kushner)

Mai degraba, lucratorii din domeniul sanatatii din regiunea Marsabit au fost instruiti sa „foloseasca destul de mult manualul Covid-19: izoleaza persoana (si) poarta PPE” sau echipament de protectie personala, pentru a nu se infecta, spune Njenga. Lucratorii din domeniul sanatatii vor trebui, de asemenea, sa efectueze urmarirea contractelor cat mai repede posibil – la fel cum face o mare parte a lumii acum cu Covid-19.

Pastorii vor fi probabil primele victime, spune Minayo. „Camilele prea stranut si tusesc. Cand te scuipa, cand stranuta … oricine este in contact cu camilele ar putea avea acea infectie din picaturi ”, spune ea.

Si spre deosebire de oameni, spune ea, „camilele nu poarta masti”.

Un stil de viata de risc

Intr-o dimineata insorita la gospodaria sa din cartierul Karare din Marsabit, Ng’iro Neepe mulge cu mana fiecare dintre camilele feminine ale familiei sale, numite dame. Cand ii rog lui Dub Wato sa-mi traduca intrebarea catre Neepe despre ce ar face daca boala i-ar ucide camilele, ea zambeste amuzata.

„Spune-i acestui mzungu ca suntem Samburu ”, spune ea – unul dintre cele 42 de triburi din Kenya, cunoscute pentru pastoritul lor. „Laptele este totul”, spune Neepe, mzungu fiind cuvantul swahili pentru „strain”. „Fara ea nu avem nimic. Ne bazam pe el pentru a obtine bani pentru a cumpara lucruri. O beau, gatesc chai si o vand. ”

Ng’iro Neepe isi mulge camilele cu mana inainte de a fierbe lichidul bogat, cu gust dulce, pe un foc mic pentru a pregati chai (Credit: Jacob Kushner)

Pentru ca eu sa-l gust pentru mine, ea poarta un recipient proaspat in coliba ei scurta, din paie, aprinde un foc mic si incepe sa fiarba lapte de camila. Laptele este gras, cu un gust mai dulce decat laptele de vaca. Majoritatea kenienilor se bucura de chai-ul lor zilnic cu o gramada de zahar. Dar aici, multi beau lapte de camila ingrijit, cu un strat superior spumos.

Pastorii de camile ai lui Marsabit s-ar putea bucura in curand de chai fierbinte mai putin regular. „Frecventele secetei au crescut la un an la trei ani, timp in care pastorii pot pierde pana la 50% din efectivele lor”, a constatat un raport al guvernului kenyan. „In multe zone, evenimentele extreme si variabilitatea vremii sunt acum norma”. Dar oamenii de stiinta din domeniul climei spun ca cel mai rau urmeaza sa vina: ONU prezice ca temperaturile din Kenya vor creste cu 2C pana in 2050, iar pana in 2100, unele parti din Africa de Est ar putea vedea o crestere cu peste 50% a terenurilor afectate de seceta.

Deja, acele secete crescute i-au obligat pe pastori sa rataceasca mai departe in desert in cautarea de iarba pentru pasunatul animalelor lor – si astfel isi petrec tot mai mult din timp departe de casele lor, fara foc, spune Njenga.

Fiecare noapte pe care pastorii o petrec departe de gospodariile lor, cautand iarba pentru pasunat, este o noapte in care dorm cu camilele pentru caldura. Ziua beau lapte de camila crud – uneori singura lor sursa de hrana pentru zile sau saptamani la rand. Cand o camila moare in desert, pastorii mananca uneori carnea fara sa o gateasca, din lipsa de lemn de foc.

Toate aceste actiuni risca sa raspandeasca virusul.

„Le spunem cum se pot proteja singuri”, spune Dub Wato. „Evitati contactul apropiat si, atunci cand contactul este necesar, puteti avea o masca. Odata ce ati avut un contact strans, curatati-va mainile sau igienizati – in acelasi mod in care o facem pentru Covid-19. ”

In Kenya, majoritatea laptelui de camila se consuma crud, ceea ce poate raspandi boli. Echipa lui Dub Wato ii indeamna pe pastori sa fiarba laptele inainte de a-l bea. Unii pastori au luat in seama. „Inainte sa veniti sa ne spuneti, nu stiam ca exista boli din lapte”, ii spune fratelui Neepe, un pastor Sambru pe nume Lemilayon Lekonkoi, pentru Dub Wato. „Am baut lapte crud. Dar de cand ni s-a spus, acum il fierbem. ”

Laptele crud de camila poate transporta boli, asa ca Buro Dub Wato si echipa sa indeamna pastorii sa-l fiarba inainte de a bea (Credit: Jacob Kushner)

Cu toate acestea, oamenii de stiinta din Marsabit spun ca schimbarea de comportament singura nu poate rezolva totul. Multi pastori nu au de ales decat sa traiasca in contact strans cu camilele lor. Si unii inca mai beau lapte de camila crud cand sunt in tufis.

Clima unei camile

La fel ca vacile din America, porcii din Europa si celelalte animale pe care le mancam in intreaga lume, camilele sunt ingrijite pentru consumul uman – crescute, crescute si pascute pentru lapte si carne. „Aceste animale pe care le pastram nu le pastram ca animale de companie”, spune Minayo. „Sunt mijloacele noastre de trai.”

Multi experti considera ca riscul aparitiei bolilor zoonotice va creste probabil pe masura ce sunt crescute mai multe animale pentru a hrani mai multi oameni si pe masura ce schimbarile climatice ii obliga pe noi frontiere. Schimbarile climatice aduc si ele o alta consecinta: pe masura ce secetele devin mai frecvente, mai multi pastori se intorc de la alte animale la camile mai rezistente. Din 400 de familii ale tribului Borana chestionate intr-un studiu din 2014, 41% au spus ca au incetat sa creasca anumite animale din cauza schimbarilor climatice, in timp ce 71% au spus ca camilele sunt animalul lor de alegere datorita cat timp pot ramane fara apa.

„Am inceput sa pastrez camilele abia recent”, spune Lekonkoi. A trecut de la vaci din cauza capacitatii camilelor de a rezista secetelor din ce in ce mai dese. Nu are regrete. „Toata lumea vede acum importanta camilei”, spune el.

Dupa ce camilele au fost tamponate, cercetatorii iau probe de la oameni pentru a verifica daca virusul ar fi putut sari specii in oameni (Credit: Jacob Kushner)

Dar camilele pot prezenta un risc mai mare pentru oameni decat alte animale, in mare parte datorita duratei lor de viata. Vacile de lapte tind sa fie sacrificate dupa aproximativ sase ani, ceea ce inseamna ca o vaca infectata cu bruceloza, de exemplu, are un timp limitat in care ar putea transmite bacteriile la oameni. Caprele si oile traiesc doar doi ani. Dar o camila infectata cu Mers sau alte boli poate ramane un risc pe toata durata de viata a animalului de 15-20 de ani.

Lekonkoi il cunoaste pe Mers dupa numele sau colocvial – Homa ya Ngamia (gripa de camila) – doar pentru ca Minayo si Dub Wato l-au avertizat despre asta. El crede ca a vazut ca boala afecteaza camilele din apropiere. „Ii vedem tusind – la fel ca fiintele umane. Dar traim doar cu ei, cu tusea lor ”, spune el. „Nu putem fugi de ei.”

Aceasta este tensiunea din centrul bataliei pentru a preveni raspandirea lui Mers. Pastorii lui Marsabit depind de camilele lor pentru a supravietui. Dar oamenii de stiinta cred ca pe masura ce pastorii se confrunta cu secete crescute si climaturi mai dure, riscul lor de a fi infectat cu un virus periculos va creste.

Oamenii de stiinta lucreaza din greu pentru a opri urmatoarea pandemie, testand deopotriva camilele si oamenii. Dar intr-o lume in schimbare, care face din ce in ce mai usor ca bolile sa sara de la animale la oameni, ramane intrebarea daca testarea si prevenirea vor fi suficiente.

Raportarea pentru aceasta poveste, parte a seriei noastre Oprirea urmatoarei , a fost sustinuta cu finantare de la Centrul Pulitzer.

Alaturati-va unui milion de fani Viitor placandu-ne pe  Facebook sau urmati-ne pe  Twitter  sau  Instagram .

Daca ti-a placut aceasta poveste,  inscrie-te la buletinul informativ saptamanal bbc.com , numit „Lista esentiala”. O selectie selectata de povesti de la BBC Future, Culture, Worklife si Travel, livrate in casuta de e-mail in fiecare vineri.