De ce biodegradabilii nu vor rezolva criza plasticului

De ce biodegradabilii nu vor rezolva criza plasticului

(Credit de imagine:

Getty Images

)

Alternativele „verzi” la plasticele aruncate nu se sparg intotdeauna in apa de mare. Dar ar putea ajuta la rezolvarea problemei noastre privind risipa de alimente?

T

Plasticul aruncat si-a gasit drumul in aproape fiecare aspect al vietii noastre: de la ceasca de cafea de unica folosinta pe care o ridici in drum spre lucru sau paiul din smoothie, pana la fibrele ascunse tesute in servetele umede si mici fragmente sclipitoare in machiaj .

Din cele 6,3 miliarde de tone de plastic pe care le-am aruncat de cand am inceput sa producem in masa in anii 1950, doar 600 de milioane de tone au fost reciclate – si 4,9 miliarde de tone au fost trimise la depozitele de deseuri sau lasate in mediul natural.

In timp ce constientizarea impactului nociv pe care plasticul il poate avea asupra mediului a explodat in ultimii ani, alternativele ecologice abia acum capteaza abur. Pe masura ce interdictiile de unica folosinta asupra materialelor plastice apar in intreaga lume – anul viitor in Marea Britanie si pana in 2021 in Canada – noile materiale vor deveni din ce in ce mai importante. Dar sunt toti acestia care sunt rupti?

S-ar putea sa-ti placa si:

  • Ce s-ar intampla daca toti copacii lumii ar disparea?
  • Solul desertic care ar putea salva vieti
  • Lupta pentru a aduce in fata justitiei o industrie ilegala mortala

Materialele plastice biodegradabile sunt un set de materiale care devin un inlocuitor popular, pe masura ce consumatorii solicita alternative ecologice. In loc sa ramanem stabile sute de ani – calitatea pentru care am apreciat plasticul cand am inceput sa-l folosim – materialele plastice biodegradabile pot fi descompuse de microbi, mestecate si transformate in biomasa, apa si dioxid de carbon (sau in absenta oxigenului) , mai degraba metan decat CO2).

Un subset al acestora este compostabil, ceea ce inseamna ca nu numai ca sunt defalcate de microbi, dar pot fi transformate – alaturi de alimente si alte deseuri organice – in compost. Doar o minoritate din aceste materiale plastice sunt compostabile la domiciliu, deci eticheta „compostabila” inseamna cel mai adesea compostabila industrial. Ceasca de cafea cu logo-ul Seedling din care beti nu se va descompune foarte repede, daca nu, pe gramada de compost de acasa, ci se va defecta in interiorul tipului potrivit de echipamente industriale.

Site-uri de acest gen pentru reciclarea deseurilor compostabile sunt capabile sa proceseze mai multe bioplastice decat ati putea face compost acasa (Credit: Getty Images)

Exista un standard european pentru ambalajele compostabile: EN 13432. Este necesar ca ambalajul sa se descompuna in conditii de compostare la scara industriala in decurs de 12 saptamani, lasand nu mai mult de 10% din materialul original in bucati mai mari de 2 mm si fara a aduce rau sol in sine prin metale grele sau agravarea structurii sale.

Cele mai multe materiale plastice biodegradabile si compostabile sunt bioplastice, fabricate din plante, mai degraba decat combustibili fosili si, in functie de aplicatia pentru care aveti nevoie, exista o multime de alegeri.

Array

Izabela Radecka, profesor de biotehnologie la Universitatea din Wolverhampton, si colegii ei realizeaza un fel de bioplastic numit polihidroxialcanoat (PHA). Sau mai bine zis, primesc microbi care sa le produca. „Cand sunt supusi stresului, acesti microbi vor produce granule in interiorul celulelor, iar aceste granule sunt biopolimeri”, spune ea. „Cand le extrageti din celula, acestea prezinta proprietati foarte bune, similare cu materialele plastice sintetice, dar sunt complet biodegradabile.”

Ea a inceput sa alimenteze ulei de gatit uzat microbilor pentru a produce PHA-uri, dar in ultimii ani a investigat modul in care deseurile de plastic, cum ar fi polistirenul, pot fi transformate in noi tipuri de plastic biodegradabil. Este de preferat utilizarea culturilor proaspat cultivate ca material sursa, deoarece economiseste plante care ar putea fi folosite in schimb pentru hrana, in acelasi timp cu utilizarea deseurilor de plastic.

In prezent, PHA reprezinta aproximativ 5% din materialele plastice biodegradabile din intreaga lume. Aproximativ jumatate din materialele plastice biodegradabile sunt amestecuri de amidon. Acidul polilactic (PLA), utilizat in mod obisnuit in cupele si capacele de cafea compostabile, reprezinta inca un sfert.

Un material biodegradabil despre care inginerii sustin ca se dizolva 100% la contactul cu apa este dezvaluit la un summit tehnologic din Chile (Credit: Claudio Reyes / AFP / Getty Images)

Dar, in timp ce majoritatea acestor bioplastice necesita compostatoare industriale pentru a le descompune dupa utilizare, acestea sunt departe de a fi garantate pentru a le transforma intr-unul singur. Avand in vedere istoricul umanitatii, este logic sa ne intrebam ce se intampla daca ajung acolo unde nu ar trebui.

Problema cu etichetele

Pentru a testa modul in care sunt diferite tipuri de pungi de plastic in medii diferite, Imogen Napper de la Universitatea din Plymouth a colectat pungi de transport cu diverse afirmatii despre biodegradabilitate si le-a pus in trei medii naturale diferite pe o perioada de trei ani: ingropate in sol, lasate in mare si a inchis in aer liber.

Ea a testat pungi etichetate ca biodegradabile, compostabile si oxo-biodegradabile, precum si pungi conventionale din polietilena de inalta densitate (HDPE). (Comisia Europeana a recomandat recent interzicerea materialelor plastice oxo-biodegradabile, din cauza temerilor ca acestea se descompun in microplastice.)

In experimentul lui Napper, punga etichetata „compostabila” (care a declarat ca respecta standardul EN 13432) a disparut in intregime in termen de trei luni, cand a fost lasata in apa de mare. In sol a ramas intact timp de doi ani, dar s-a dezintegrat cand cercetatorii l-au incarcat cu cumparaturi. Restul pungilor – inclusiv cel etichetat „biodegradabil” – erau inca prezente atat in ​​sol, cat si in apa de mare dupa trei ani, putand chiar sa faca cumparaturi.

Dupa noua luni in aer liber, toate pungile se dezintegrasera sau incepusera sa se destrame, in mare parte descompunandu-se in microplastice. Acest lucru se datoreaza faptului ca lumina soarelui ajuta la descompunerea materialelor plastice printr-un proces numit foto-oxidare, in care plasticul devine degradat si fragil, in cele din urma fragmentandu-se mai degraba decat sa se descompuna in componentele sale organice.

„Asta nu inseamna, de fapt, ca se descompune in cele mai naturale omologi ai sai de carbon si hidrogen, inseamna doar ca devin bucati mai mici”, spune Napper. „Ceea ce ati putea sustine este mai problematic, deoarece nu puteti curata – este ca si cum ati incerca sa ridicati Smarties cu betisoare.”

Cand materialele plastice se descompun in mare devin microplastice – ceea ce Napper sustine ca este mai problematic (Credit: Getty Images)

Desigur, nici punga compostabila testata in experimentul lui Napper nu este conceputa pentru a se defecta in mare sau in sol. Dar ea spune ca faptul ca aceste materiale plastice trebuie sa fie compostate industrial nu este explicat in mod adecvat pe pungi in sine, lasand consumatorii sa ghiceasca ce pot si ce nu pot face pungile – si, in mod esential, ce ar trebui sa faca cu ele odata ai terminat.

„Oamenii trebuie sa fie constienti de faptul ca punerea in reciclare sau incercarea de a-l composta sau introducerea in cosul de gunoi general nu le va aduce neaparat rezultatele pe care le fac publicitate”, spune Napper.

O companie care investigheaza modul in care propriile produse se descompun intr-un mediu marin este Novamont, producatorul Mater-Bi – un plastic pe baza de amidon utilizat in pungile de transport compostabile lansate de Co-op in acest an. Un raport publicat de companie si realizat in parteneriat cu Hydra, un institut german de cercetare marina, si Universitatea din Siena, Italia, spune ca produsul se biodegradeaza complet in apa de mare la un interval de timp cuprins intre patru luni si un an, fara a lasa reziduuri toxice. .

Dar Francesco Delgi Inoccenti, care se ocupa de ecologia produselor Novamont, spune ca compania nu are niciun plan sa faca publicitate acestor caracteristici acolo unde vinde materiale plastice, deoarece nu vrea sa incurajeze gunoiul. Mai degraba, testele sunt o polita de asigurare in cazul in care produsele lor ajung undeva unde nu ar trebui. „Nu va fi o afirmatie comerciala, deoarece oamenii ar putea sa inteleaga cu adevarat semnificatia acestui lucru”, spune el.

In timp ce materialele plastice subtiri compostabile, cum ar fi pungile de transport, s-ar putea defecta in ocean, se asteapta ca PLA-ul mai gros si mai robust folosit sa tapeteze cani de cafea si sa faca capace de pahare, pahare de plastic clare, paie de baut si alte ambalaje alimentare sa actioneze ca plasticul traditional in apa de mare , si nu se va defecta deloc. Deci, companiile trec la materialele plastice biodegradabile care s-ar putea sa nu se sparga in mare „spalare verde”? Nu neaparat. Este posibil ca aceste materiale plastice sa nu rezolve problema noastra de poluare marina cu plastic, dar sunt potrivite pentru a aborda o alta mare problema de mediu: risipa de alimente.

Curatandu-ne actul

Cea mai mare zona potentiala de impact pentru materialele plastice compostabile este in serviciul alimentar. De la cupe de cafea la ambalaje pentru sandwichuri pana la recipiente de luat masa, introducerea alimentelor in materiale plastice compostabile inseamna ca – cel putin intr-o lume ideala – plasticul si orice deseuri alimentare inca lipite de el pot fi compostate impreuna. Este un triplu castig: reducerea cantitatii de plastic trimis la depozitele de deseuri, prevenirea contaminarii reciclarii cu alimente si, in acelasi timp, asigurarea faptului ca deseurile alimentare sunt returnate in sol, nu lasate sa putrezeasca in depozitul de deseuri, unde va elibera metan.

Muncitorii agricoli din Mexic recolteaza nopal alb, sucul din care poate fi folosit la fabricarea bioplasticelor (Credit: Getty Images)

David Newman, director general la Asociatia Industriilor Bio-bazate si Biodegradabile (BBIA), spune ca in mod ideal i-ar placea sa vada totul, de la pliculete de ceai la autocolante cu fructe si pliculete pentru condimente, trebuie sa fie compostabile prin lege, astfel incat mult mai mult din resturile de alimente si plasticul cu care vine pot fi prelucrate in acelasi timp. Prin reducerea cantitatii de materiale plastice traditionale care contamineaza deseurile alimentare, putem cel putin sa ne asiguram ca o parte din acele alimente irosite sunt folosite in cele din urma ca compost, mai degraba decat sa ajunga la gropile de gunoi sau la incinerare.

Exista si alte aplicatii potrivite pentru biodegradabile.

In mod traditional, fermierii au folosit folii de mulci din polietilena peste culturi pentru a preveni cresterea buruienilor si pentru a conserva apa, aproximativ jumatate din acest material plastic ajungand la depozitul de deseuri dupa ce a fost folosit. Dar, din 2018, un nou standard european de biodegradabilitate pentru aceste mulci inseamna ca fermierii pot cumpara plastic pe care il pot ara inapoi in camp in conditii de siguranta, stiind ca se va sparge si nu va afecta solul.

De asemenea, industria incepe sa foloseasca bio-lubrifianti folositi pentru a mentine masinile care functioneaza fara probleme, decat cele pe baza de combustibili fosili. „Sunt facute din ce in ce mai mult din surse vegetale”, spune Newman. „

Daca se varsa si toate uleiurile de masina se vor varsa in cele din urma, atunci nu vor afecta mediul inconjurator. ”

Dar, desi mulci si uleiuri se pot defecta in mediu, stim ca majoritatea ambalajelor alimentare nu. Deci, cum ne asiguram ca ambalajele compostabile sunt de fapt compostate?

Demitizarea procesului

In primul rand, trebuie sa rezolvam problema imaginii plasticului. Newman spune ca acest mesaj nu ar trebui sa fie „Vom opri poluarea cu plastic folosind compostabile”, ci mai degraba „Vom ajuta la imbunatatirea calitatii solului pentru durabilitate pe termen lung, folosind compostabile”, a spus el. spune. „O, apropo, putem reduce si unele ambalaje din plastic.”

Dar admite ca industria trebuie sa demistifice modul in care ar trebui tratate compostabilele pentru ca acest lucru sa functioneze.

Un sistem de etichetare mai clar, similar cu modul in care reciclabilitatea este marcata pe ambalajul alimentelor, este in lucru, dar va dura cativa ani pentru a fi implementat, spune el. „Intre timp, este clar ca o multime de produse compostabile vor ajunge sa fie incinerate si o multime de materiale plastice vor ajunge in fabricile de compostare, asa este in urmatorii doi ani sau trei ani.”

Tacamurile bioplastice, ca acestea, ajung deseori in depozitele de deseuri atunci cand consiliile nu au capacitatea de a le prelucra (Credit: Getty Images)

In acest moment, sistemul de deseuri din Marea Britanie nu este configurat pentru a gestiona produsele compostabile, cel putin la nivelul gospodariei. Desi exista facilitati de compostare in vase care ar putea prelucra tacamuri compostabile, cani de cafea si multe altele, consiliile nu colecteaza aceste articole, astfel incat consumatorii nu au alta optiune decat sa le puna in deseurile generale unde se vor indrepta spre depozit sau incinerare . Unele autoritati locale iau pungi de transport compostabile daca sunt folosite pentru colectarea deseurilor alimentare, dar la unele plante aceste saci sunt scoase din deseurile alimentare inainte de a fi compostate.

Schemele cu bucla inchisa, cu o colectie dedicata pentru materialele plastice compostabile, precum cea lansata cu Vegware in Parlamentul britanic anul trecut, ofera o oarecare speranta. Dar chiar si ei se confrunta cu probleme: o investigatie publicata de Footprint in iulie anul acesta a relevat ca in primele sapte luni, schema Parlamentului a trebuit sa trimita tot plasticul sau compostabil pentru a fi incinerat, in mare parte din cauza nivelurilor ridicate de contaminare.

Este o problema care merita crapata. Daca ne dam seama cum sa le prelucram in mod corespunzator, materialele plastice compostabile ar putea da o mana de ajutor si atunci cand vine vorba de reciclarea traditionala a plasticului.

Separarea deseurilor alimentare si a ambalajelor compostabile asociate intr-un flux diferit de deseuri ar insemna ca reciclarea ramasa este pastrata departe de resturile de cafea, pungile de ceai si alti contaminanti. „Cand ai mancarea amestecata cu tot, asa cum am facut in [Marea Britanie], totul este greu de reciclat”, spune Newman.

Progresele inregistrate de tari precum Italia – unde pungile de unica folosinta pentru produse si produse de patiserie trebuie sa fie compostabile si pot fi reciclate ca parte a colectarii pe scara larga a deseurilor alimentare – arata ca solutiile la unele dintre problemele noastre din plastic sunt disponibile. „Daca risipiti alimentele in mod corespunzator, asa cum au facut-o in mai multe tari, orice altceva devine mai usor de reciclat”, spune Newman. Provocarea consta in a pune toate piesele puzzle-ului in loc.

Alaturati-va unui milion de fani Viitor placandu-ne pe  Facebook sau urmati-ne pe  Twitter  sau Instagram . 

Daca ti-a placut aceasta poveste,  inscrie-te la buletinul informativ saptamanal bbc.com , numit „Lista esentiala”. O selectie selectata de povesti de la BBC Future, Culture, Worklife si Travel, livrate in casuta de e-mail in fiecare vineri.