Care este cel mai rar material din lume?

Care este cel mai rar material din lume?

Ar trebui sa ne facem griji ca resursele naturale se epuizeaza? Dupa cum descopera Rachel Nuwer, acesta este modul gresit de a privi o problema mult mai complexa.

O

Dintre toate materialele lumii, care va „epuiza” primul? Cu cat consumam mai mult ca societate, cu atat auzim mai mult despre cat de mici sunt minereurile si mineralele vitale, asa ca pare logic sa presupunem ca cateva ar putea sa dispara.

Totusi, acesta poate fi in intregime un mod gresit de a privi problema. Potrivit expertilor in resurse naturale, multe dintre materialele pe care ne bazam in viata moderna nu se vor „epuiza” deloc. Din pacate, nici scenariul pe care il picteaza despre ceea ce se va intampla in viitorul apropiat nu este aproape nici roz.

Unele dintre cele mai pretuite dispozitive – smartphone-uri, computere si echipamente medicale, de exemplu – se bazeaza pe o lista bogata de ingrediente elementare. Numai telefoanele mobile contin intre 60 si 64 de elemente. „Multe dintre aceste metale sunt prezente in cantitati mici, un miligram sau mai putin”, spune Armin Reller, chimist si presedintele strategiei resurselor de la Universitatea Augsburg din Germania. „Dar sunt foarte importante pentru functionarea dispozitivului.”

Aceasta include lucruri precum cupru, aluminiu si fier, dar si materiale mai putin cunoscute, cum ar fi „elementele pamantului rar”, ceea ce japonezii numesc „semintele tehnologiei”.

Array

Tabletele si smartphone-urile se bazeaza pe o clasa de materiale numite metale ale pamanturilor rare (Science Photo Library)

Cea din urma clasa de materiale a fost supusa unui control special, deoarece acestea sunt un ingredient vital in smartphone-uri, masini hibride, turbine eoliene, computere si multe altele. China – care produce aproximativ 90% din metalele din pamanturi rare din lume – sustine ca minele sale ar putea sa se usuce in doar 15-20 de ani. La fel, daca cererea de indiu continua, unii spun ca va disparea in aproximativ 10 ani; platina in 15 ani; si argint in 20 de ani. Privind mai departe in viitor, alte surse sustin ca lucruri precum aluminiul s-ar putea usca in aproximativ 80 de ani.

Alte studii indica faptul ca rodiul, urmat de aur, platina si telur, sunt unele dintre cele mai rare elemente in ceea ce priveste procentul lor in scoarta planetei si importanta lor pentru societate.

Oricat de uimitor pare aceste cifre, totusi, pierderea completa a argintului, platinei, aluminiului sau a oricarei alte resurse minerale nu va avea loc niciodata, potrivit Thomas Graedel, directorul Centrului pentru Ecologie Industriala de la Scoala Yale de Silvicultura si Mediu Studii. Nu am ramas niciodata complet fara o resursa naturala, spune el, si aproape sigur nu o vom face niciodata.

Cerere si oferta

Gandirea in termeni de „epuizare” nu este modalitatea corecta de a aborda aceasta problema. Pentru inceput, este imposibil sa se dovedeasca un negativ.

Oamenii de stiinta nu ar putea spune niciodata definitiv „Lumea nu mai are rezerve de argint” fara a verifica pana la ultimele colturi subterane de pe planeta. Motivul mai practic, totusi, este ca, pana cand am ajuns la punctul in care epuizarea este chiar o consideratie, pretul pentru ultimele ramasite ar fi prohibitiv de scump, iar producatorii nu ar putea obtine profit pe niciun produs de la ei. Ei ar fi trecut deja la o resursa substitutiva – chiar si una inferioara. „Pe masura ce cererea si oferta se schimba, preturile se schimba si oamenii isi adapteaza ceea ce au nevoie si modul in care o utilizeaza”, spune Lawrence Meinert, coordonatorul programului Programului de resurse minerale al US Geological Survey.

In anii 1980, exploatarea criolitului – utilizata in prelucrarea minereului de aluminiu – s-a oprit deoarece rezervele ramase erau prea mici pentru a justifica cheltuielile miniere. Am trecut pur si simplu la utilizarea unui inlocuitor sintetic.

Nici nu este cu adevarat posibil sa se puna o eticheta care este cea mai rara resursa din lume. In loc sa ne gandim in functie de cate tone de element X sau mineral Y au ramas pe pamant, spune Meinert, raritatea depinde de cat de usor este sa punem mana pe acea resursa si, de asemenea, pe cererea pietei pentru acea marfa. Raritatea, astfel, devine mai mult o chestiune de disponibilitate decat de rezerve fizice reale si ca disponibilitatea poate fi influentata de o varietate de forte.

Este posibil sa avem nevoie de un inlocuitor pentru indiu, utilizat pe smartphone-uri, in doar 10 ani (Science Photo Library)

Pentru inceput, unele resurse, cum ar fi indiu – care se gasesc in ecranele de afisare ale computerelor si smartphone-urilor – sunt produse secundare ale altor operatiuni miniere. Aproape tot indiul din lume provine din mine de zinc; nu exista mine dedicate de indiu, deoarece apare in cantitati atat de mici, exploatarea pentru ea este impracticabila. Deci, daca cererea de zinc scade – sa zicem, deoarece producatorii de masini trec de la otel la caroserii din aluminiu, asa cum au facut recent – atunci acest lucru ar avea un impact asupra indiului. „Natura pune depozitele acolo unde pare, fara sa va faceti griji daca avem energie sau apa la indemana pentru a face fata acesteia”, spune Graedel.

In alte cazuri, cererea ar putea depasi oferta, chiar daca exista mine dedicate pentru material. Anumite resurse sunt uneori mentionate prin termenul german Gewurzmetall – „metal condimentat”, deoarece, ca o picatura de scortisoara sau sofran care leaga aroma unui fel de mancare, aceste materiale compun doar o mica parte din machiajul unui dispozitiv electronic, dar sunt esentiale pentru ca acel dispozitiv sa functie. Paladiu, care este folosit ca condensator in telefoanele mobile, reprezinta doar 0,015% din compozitia acestor dispozitive, dar industria telefoanelor mobile trece prin aproximativ 15 tone din acel metal rar in fiecare an. Avand in vedere ca paladiul este utilizat si de industria automobilelor, bijuteriilor, stomatologiei, sanatatii si electronice, in cele din urma, concurenta ar putea creste preturile, iar oferta ar putea scadea.

Si politica poate intra in joc. Cea mai mare parte a aprovizionarii cu metale din pamanturi rare provine din minele din China. Cu cativa ani in urma, China a decis sa reduca exportul acestor elemente. Ca urmare, pretul metalelor din pamanturi rare – si al bunurilor pe care le obtin – le-a crescut. „Nu restul lumii nu are metale din pamantul rar”, spune Meinert. SUA, de exemplu, detine aproximativ 38% din depozitele mondiale, dar o singura mina din sudul Californiei (care a fost inchisa de cativa ani din cauza concurentei din China) le produce in prezent. „Este nevoie de mult timp pentru a pune o mina in productie”, spune Meinert.

In plus fata de tarile care isi stabilesc propriile embargouri asupra exporturilor, conflictele au un impact asupra disponibilitatii resurselor. Luptele din Republica Democrata Congo ar putea afecta aprovizionarea mondiala cu coltan, de exemplu, un minereu metalic folosit pentru fabricarea condensatoarelor.

Niciun substitut

Deci ar trebui sa ne facem griji cu privire la resursele in scadere? Din punct de vedere istoric, argumentul ca, daca un element sau altul se usuca, lumea va gasi alternative a functionat destul de bine. Din pacate, insa, in lumea din ce in ce mai complexa de astazi, greu de gasit inlocuitori buni. Intr-un studiu recent, Graedel si colegii sai au incercat sa identifice cei mai buni inlocuitori pentru 62 de metale. Au descoperit ca douasprezece dintre aceste metale nu au inlocuit deloc utilizarile lor majore si niciunul dintre cele 62 pe care le-au studiat nu avea un substitut disponibil pentru a acoperi toate utilizarile lor. „Deoarece am ales ceea ce este aproape intotdeauna cel mai bun dintr-o lista lunga de materiale, performanta va scadea probabil – computerele vor deveni mai lente, motoarele vor fi mai putin eficiente si asa mai departe – daca incepem sa facem inlocuiri”, spune Graedel.

In urmatorii cativa ani, Graedel spera sa aiba o idee mai buna despre ce metale ar putea fi in scurt timp putine. Echipele de dezvoltare a produselor ar putea incepe sa se gandeasca la posibili inlocuitori si sa se concentreze asupra dezvoltarii dispozitivelor folosind materiale cu consumabile mai fiabile.

Majoritatea electronicelor uzate din SUA sunt aruncate in cos in loc sa fie reciclate (Science Photo Library)

Intre timp, ar fi util daca consumatorii gasesc modalitati responsabile de reciclare a produselor electronice uzate. In 2009, cetatenii SUA au reciclat doar 25% din televizoarele si computerele utilizate, in timp ce doar 8% din telefoanele mobile au fost reciclate. „Este intr-adevar o tragedie ca petrecem tot acest timp si efort obtinand aur si platina si alte lucruri pe care le folosim in electronica noastra, dar apoi le folosim o data si nu ne facem griji cu privire la ceea ce li se intampla dupa aceea”, spune Graedel. „Reciclarea nu va rezolva problema [deficitului], dar cu siguranta ar ajuta.”

Daca lumea a inceput reciclarea in deplina forta si a combinat aceste eforturi cu noile tehnologii pentru gasirea, extragerea si partajarea eficienta a resurselor de care avem nevoie, ar putea fi posibil ca materialele care fac parte integranta din viata moderna sa reziste pentru generatiile viitoare, spune Reller. „Dar aceasta speranta ar putea fi un pic cam visata”, recunoaste el.

Echilibrul dintre cerere si oferta ne afecteaza, mai ales cand vine vorba de pretul si disponibilitatea tehnologiei in viata noastra. Asadar, desi niciun material nu este atat de rar incat este pe cale sa dispara in intregime – ar trebui sa ne ingrijoram ca multi ar putea deveni in curand indisponibili.

Daca doriti sa comentati acest lucru sau orice altceva pe care l-ati vazut pe viitor, accesati pagina noastra Facebook sau Google+ sau trimiteti-ne un mesaj pe Twitter .